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Rummage por Emily Cockayne Crítico – Las alegrías de la basura | Libros

yoEn 1947, la nación se sorprendió al enterarse de que las tropas británicas en Egipto llevaban pantalones hechos de viejas bolsas de harina. La guerra había terminado, habíamos ganado, y sin embargo, nuestros muchachos usaban sub-crackers ásperos y polvorientos. Hace cinco años, podría haber parecido un acto patriótico, pero ahora solo parecía de mala calidad. El Secretario de Servicios de Guerra aseguró a la Cámara de los Comunes que examinaría de inmediato los pantalones de los soldados.

En este libro brillantemente original y profundamente documentado, Emily Cockayne se propone mostrar cómo los significados de la reutilización de materiales zigzaguean salvajemente según el contexto. Hay algo honorable entre los aristócratas que devuelven el dinero de la familia; algo digno de una familia de mente verde hurgando en la venta de un baúl de auto; algo lamentable acerca de un durmiente grosero que investiga el contenido de un basurero público.

Incluso si el tiempo y el lugar permanecen estables, aún surgen contradicciones. Los Wombles, que capturaron la imaginación de los niños en la década de 1970 con sus aventuras de basura y reciclaje en Wimbledon Common, también fueron responsables de una verdadera ola de tatuajes de plástico. El tío abuelo Bulgaria, el Orinoco y la Sra. Cholet podrían parecer «osos hormigueros queridos con piel de cordero», pero para cuando se convirtieron en juguetes de nylon se habían convertido en un peligro ambiental. Treinta años antes, y con el país en guerra, hubo un análisis costo-beneficio igualmente complicado. Los habitantes del campo y de la ciudad dieron a regañadientes su parque y sus barandas de jardín para derretirlas para la munición. Posteriormente, resultó que el hierro recuperado era demasiado impuro para su uso previsto, y gran parte se descargó en el estuario del Támesis, donde todavía confundía la brújula de los barcos hasta la década de 1970. En una nota más feliz, hubo una caída significativa en el número de niños empalándose a sí mismos.








Los Wombles … «osos hormigueros con piel de cordero». Fotografía: Moviestore / REX / Shutterstock

El libro de Cockayne es mucho más que una feliz anécdota de segunda mano. Con admirable minuciosidad, entró en los archivos de cuerpos tan gloriosos como el Consejo Nacional de Salvamento y emergió con oro absoluto. De hecho, el color aparece como uno de los temas sorprendentes de este libro brillante. Si bien los historiadores saben desde hace mucho tiempo que la revolución industrial produjo tonos y tonos nunca antes vistos, Cockayne hace un trabajo maravilloso al analizar fórmulas y encontrar una cantidad sorprendente de desperdicio entre los ingredientes. El azul de Prusia, por ejemplo, estaba hecho de un rico guiso de cuernos y pezuñas de ganado, viejos aros de hierro, sangre de animales y adornos de cuero. La malva, que anteriormente era «púrpura» y, por lo tanto, extremadamente cara y exclusiva, se descubrió en la década de 1850 para extraerse fácilmente de las partes aceitosas del carbón. De repente todos lo llevaban puesto. El azúcar blanca pura, cada vez más buscada por las clases medias urbanas socialmente ambiciosas que pensaban que la versión marrón parecía común en sus mesas brillantes, se obtuvo al filtrarla a través del «hueso negro» que se hizo hirviendo pedazos de animales viejos que nadie más quería.

Si esto le parece desagradable, es porque la mayoría de las actividades manufactureras más oscuras del siglo XIX, entonces como ahora, han permanecido fuera de la vista. Sin embargo, cuanto más se aleja Cockayne, más evidencia encuentra de malestar general sobre las implicaciones de vivir en una cultura que constantemente ha intentado hacer algo de la nada. De hecho, la gente ha comenzado a temer que ellos también serán reutilizados.

La criatura en Mary Shelley Frankenstein (1818) es tan inquietante no porque sea feo sino porque estaba pegado por piezas de otras personas. Qué aterrador, entonces, cuando 10 años después de la publicación de la novela, William Burke Se descubrió que no solo saquearon tumbas para proporcionar a los médicos de Edimburgo cuerpos disecables, sino que también mataron personas en respuesta a la imparable demanda de los anatomistas. (Su compañero William Hare transformó la evidencia del rey y no fue condenado). El escándalo se convirtió en el telón de fondo de una serie de pánicos posteriores sobre cómo el gobierno importaba regularmente los huesos de soldados extranjeros para esparcirlos como fertilizante en las «tierras húmedas, frías y más pobres de Gran Bretaña». . La idea de que sus papas asadas pudieran saborear prusianos o parisinos fue suficiente para disuadir a cualquiera de almorzar el domingo.

En otros contextos, sin embargo, el reciclaje de partes del cuerpo parecía ser un bien automático y universal. En una sección fascinante, Cockayne revela que hubo actividad sostenida en los implantes dentales a principios del siglo XIX. En 1829, un hombre generoso de Congleton permitió que un dentista le quitara el diente y se lo pusiera en la boca de su hermano. El trasplante funcionó, la encía del receptor creció fraternalmente alrededor de su última adición. Si no tenía un padre generoso a mano, siempre podría pedirle al dentista que explote algunos nuevos chirriadores de “hueso de caballito de mar” (colmillos de hipopótamo). Este tráfico cargado de productos corporales incluso ha llevado a innovaciones en el idioma inglés. «Hacer pipi» tuvo su origen a principios del siglo XVII cuando se enviaron grandes cantidades de orina humana desde Londres a Yorkshire para su uso en la fabricación de alumbre precioso (toda la operación resultó ser una estafa).

Sobre todo, Cockayne quiere que revisemos nuestra suposición de que las personas en el pasado deben haber sido mejores en la reutilización y el reciclaje (no es lo mismo) como lo son hoy. Hay, insiste, «no hay historia de mejora lineal», no hay edad de oro cuando todos clasifican automáticamente los desechos de su hogar y pasan sus noches transformando espadas en rejas de arado porque sabían que era lo correcto. De hecho, en la década de 1530, cuanto más tirabas, mejor cumplías tu deber cívico: la basura y el exceso se integraban en la semiótica de la exhibición en Inglaterra de Enrique VIII, lo que explica por qué, durante en ocasiones formales, era elegante tener vino tinto y vino blanco que fluye por las alcantarillas.





La catedral de Winchester fue saqueada por el ejército de Oliver Cromwell en 1646.



La catedral de Winchester fue saqueada por el ejército de Oliver Cromwell en 1646. Foto: Pablo Paul / Alamy

Tres generaciones después, las tropas parlamentarias de Oliver Cromwell habían encontrado nuevas formas de manipular códigos de desperdicio y valor. En 1646, saquearon la Catedral de Winchester y enviaron todos los preciosos pergaminos a Londres para hacer cometas «con las que volar en el aire». Los puritanos no son conocidos como artistas, pero el punto de Cockayne aquí es que tratar las posesiones más preciadas de tu enemigo como tu juguete personal es lo más brutal que puedes hacer.

Hurgando contiene la historia de la abuela de Cockayne, Evelyn Bradbury (1923-1992). Nan era una gran reparadora, no porque estuviera interesada en el bienestar del planeta sino porque no podía transportar basura. Es una actitud que será familiar para todos aquellos que tuvieron o tuvieron padres, abuelos o bisabuelos que primero pasaron por la Gran Depresión y luego la Segunda Guerra Mundial. En los detalles más pequeños, Cockayne recuerda cómo Nan le enseñó a tejer y a remendar, pero extrañamente no a tejer. Nan también convirtió a su nieta en un león de juguete que olía a pies.

El león había sido cuidadosamente ensamblado a partir de los restos de Crimplene, dos botones para los ojos, todos rematados con un gran lazo de terciopelo marrón recogido en una caja de bombones. Con respecto al acolchado, Nan rebuscó en la bolsa de medias viejas que guardaba detrás del sofá para este propósito, de ahí el olor peculiar del juguete. Cockayne, sin embargo, claramente adoraba a Stinky Lion y estos recuerdos personales cuidadosamente seleccionados subrayan el hecho de que su metodología es mucho más que simplemente reunir piezas del pasado para crear un deslumbramiento Bricolaje. Lo que une a este libro y le da una calidad numinosa es la ternura que el autor manifiesta por los ingeniosos restos de otros, desde los dientes fraternos hasta las cometas puritanas.

Rummage es publicado por Profile (PVP £ 16.99). Para pedir una copia, vaya a guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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