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Raheem Sterling brilla con luz en una apagada pantalla de Inglaterra | Inglaterra

Squint un poco y había algo retro raro Victoria de Inglaterra en Islandia Sábado por la noche. Fue una oportunidad dolorosa para el lado sub-condicionado de Gareth Southgate, un juego donde los pequeños toques no se pegaron, donde el rebote fue cortado, el césped desagradable, el balón lleno de helio, donde el centrocampista Inglaterra parecía, de una forma u otra, estar siempre en el camino equivocado.

Mientras la pelota pasaba cautelosamente a través de esas líneas defensivas de color azul profundo, se parecía un poco a un viejo reloj analógico de pantalla cuadrada. Inglaterra. Serán recordados (si de verdad insistes), esa versión de Albion que vivía con miedo a tierras extranjeras, a los árbitros malos, al balón en sí.

En la gran tradición, Inglaterra incluso encontró un héroe, un jugador estrella con el jugo suficiente en el tanque para deslizar este juego discordante a través de la línea.

Raheem Sterling fue el mejor jugador de Inglaterra contra Islandia. Quizás una barra baja. Pero un día libre para todos los involucrados, Sterling parecía haber decidido desde el principio que su propio día todavía sería suficiente.

Fue un esfuerzo de voluntad deportiva tanto como cualquier otra cosa. Sterling no se veía particularmente libre en sus movimientos, ni particularmente sincronizado después de jugar solo 90 minutos durante el último mes de ese verano extraño, pálido y plagado. Pero siguió haciendo cosas, buscando la pelota, intentando jugar. Tocó el balón 105 veces, hizo tres tiros a puerta, completó nueve regates, hizo cuatro centros.

Por el peso de los números, se ha llegado a decir su influencia. Fue el excelente centro de Sterling en el poste trasero lo que (erróneamente) impidió que Harry Kane anotara en la primera mitad. Su control de pecho y su disparo produjeron un penalti tardío para Inglaterra. Su alarmante penalti central pasó a ganar el juego (aunque mire a los ojos de Sterling y está claro que sabía que Hannes Thor Halldórsson dejó el centro de su portería).

Probablemente fueron incluso los dedos cruzados del destino de Sterling lo que llevó a Birkir Bjarnason a fallar un penalti a los dos minutos del tiempo muerto, una especie de intento de papá en el rec para Golpea el globo en la parte más alta de la cumbre. esquina que envió la bola virando hacia los asientos de plástico vacíos.

Mírelo con atención y en medio de muecas y gritos de alivio, Sterling fue el único jugador inglés que sonrió (lo suficientemente amplio), mientras regresaba al área para animar a Jordan Pickford en la espalda.

Aunque en este punto, fiel al único héroe-tropo de Inglaterra, casi esperabas que martillara su insignia de los tres leones, su cabeza envuelta en un brillante vendaje cónico, la camisa brillando en la suya. sangre; En cuanto a una noche, solo Sterling desempeñó el papel familiar de rescate de último recurso, un linaje que se remonta a Bryan Robson, Wayne Rooney, David Beckham y varios otros jugadores de pelota mágica que salvan el día durante décadas.

Para complementar la sensación de una actuación histórica en Reykjavik, Inglaterra también jugó con un punto ciego obvio. Y con un técnico en la banca que, a pesar de todo su éxito, parece tener al menos un importante talón de Aquiles táctico en la camisa de fuerza del centrocampista inglés. La preferencia de Southgate por un pivote defensivo doble sobre los jugadores cuya habilidad principal es usar el balón fue una vez más evidente aquí en el otro lado de este trabajo de rescate tardío.

Sterling primero, sin embargo. El fútbol ama sus intrigas cíclicas y tontas.

Es emocionante ver el trabajo inteligente de Raheem Sterling en amplios campos
Es emocionante ver el trabajo inteligente de Raheem Sterling en amplios campos. Fotografía: Eddie Keogh para The FA / Shutterstock

Si de verdad queremos catarsis, aldabas silenciosas, la Rueda de la Fortuna de Boethian, vale la pena recordar que Sterling también pasó el peor momento posible. contra Islandia hace cuatro años. Prohibido por algunos de sus propios fanáticos, reemplazado después de una hora, luego atacado con falsa indignación en los periódicos al día siguiente debido a la casa «blingant» y el fregadero kitsch que había comprado para su madre.

Dejando a un lado la histeria, es cierto que Sterling no era un jugador eficiente de Inglaterra en esos primeros días. Su forma comenzó a florecer bajo Southgate, con los dos últimos años un período de verdadera ignición. Sterling ha anotado dos veces en sus primeros 45 partidos en Inglaterra, pero 11 ahora en sus últimos 12. Parece haber alcanzado un nivel cómodo en su juego, pasando mucho tiempo haciendo cosas en las que sabe que es muy bueno, sin detenerse nunca en sus debilidades o irregularidades ocasionales; y sobre todo un espíritu de equipo completo, dispuesto a hacer valer su influencia.

Ha sido un proceso llegar a este punto. Sterling siempre ha sido menos hábil técnicamente que, digamos, Jadon Sancho: tiene menos trucos, una gama de habilidades de regate menos sorprendente, una conexión menos convincente con el balón. Pero se ha convertido en algo más, un mediocampista excepcionalmente inteligente, absolutamente intrépido en sus movimientos, agotador para anotar y jugar en contra, una vista emocionante de ver en carne y hueso simplemente por la inteligencia de sus movimientos de flanco. Fue esta capacidad de encontrar espacio lo que finalmente se reveló en Reykjavik.

Inglaterra se enfrenta a un sprint cuesta abajo desde aquí. Los próximos dos años y medio podrían ofrecer tres finales de torneos importantes en rápida sucesión. La libra esterlina será la clave de los planes de Southgate durante este tiempo, aunque es de esperar que no juegue el papel de salvadora de último recurso.

Los jugadores pueden estar poco cocidos Islandia. Pero también había algo más, un nudo en el medio de este equipo que aún no se ha desenredado. Por supuesto, es el mediocampista central: todos los entrenadores de fútbol son cautos de corazón. El propio reino de Southgate de neurosis táctica ligera está aquí, en su preferencia por un escudo defensivo profundo, o al menos dos mediocampistas centrales cuyo instinto es mantener el espacio.

Bajo este sistema, el ataque de Inglaterra a menudo floreció contra oponentes más débiles. Pero también han luchado contra equipos que se mantienen firmes, o mediocampistas más técnicamente expertos con las habilidades para abrumar a los artesanos de Inglaterra.

Bélgica es actualmente el primer equipo del mundo. el Liga de las Naciones El partido en Wembley el próximo mes no es el escenario ideal para combatir esa tendencia: fue en Islandia el sábado por la noche, donde Jack Grealish y Mason Mount se quedaron en el banquillo y Phil Foden estaba amarrado a su detalle izquierdo.

Inglaterra solo mejorará con el regreso a la forma física y el revés del verano actual con el desfase horario. Este equipo se ha ganado el derecho a una desagradable victoria. Pero la historia sugiere que el éxito proviene de suavizar esos puntos de resistencia. Sterling, Kane, Sancho, Greenwood y Rashford es un ataque que merece un mediocampista de similar ambición.

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