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«Estamos desarrollando un menú para la cena – Covid es una oportunidad»: el CEO de Pret a Manger en su lucha por la supervivencia | Listo para comer

TÉl Listo para comer La oficina central de Victoria en Londres tiene todos los puntos fuertes de una startup de Internet: la cocina a la vista que ofrece café, fruta y bocadillos gratis; una cabina de teléfono roja junto a una sala de reuniones donde puede atender una llamada privada (la oficina de Google en Londres también tiene una); una vaca de fibra de vidrio pastando en hierba falsa en el atrio; y un área para albergar «ayuntamientos» con una dispersión de cojines originales en una serie de escalones elevados. En los pasos está escrito: «Millones de clientes saludables, miles de oportunidades, cientos de tiendas, una visión, dos fundadores».

Por supuesto, ya no hay miles de oportunidades para algunos de sus empleados. A finales del mes pasado, la cadena de sándwiches anunció que casi 2.900 de sus 8,800 empleados estaban siendo hacha; 30 tiendas han cerrado; muchos de los que permanecen abiertos ahora cierran a partir de las 3 pm; y el menú se ha aligerado.

Las consecuencias económicas causadas por el cierre de Covid-19 se han cobrado muchas vidas, pero pocas han tenido un perfil tan alto como Pret, una cadena que durante años ha prosperado vendiendo envolturas de falafel, ensaladas de frutas y platos blancos para oficinistas y viajeros. Con la mayoría de estos clientes trabajando principalmente desde casa, Pret tuvo que tomar medidas drásticas.

El hombre que empuña un hacha, el director gerente Pano Christou, me muestra el edificio de planta abierta, que ahora parece un museo con la vida de oficinas de principios del siglo XXI en lugar de un lugar de trabajo bullicioso. Hay personas en sus escritorios a las que visito por la tarde, pero menos de 80 de los 210 empleados de la oficina central. “Llevo 20 años en Pret y es una gran historia de crecimiento. Y luego, en una semana y media, es así ”, dice Christou, haciendo un movimiento dramático hacia abajo con la mano. Tener que cerrar todas las tiendas en marzo «ha sido un momento extremadamente estresante», dice, y aún no ha vuelto a la normalidad. Antes de los despidos, 320 personas trabajaban en esta oficina; Cuando Pret se mudó aquí en 2017, predijo que 500 eventualmente se basarían en su sede.

A pesar de la brutal reestructuración, Christou tiene un optimismo infantil desconcertante cuando me muestra el sistema (unilateral). Vestido con zapatillas Puma multicolores, jeans ajustados Jack Wills (mostrando sus tobillos desnudos) y un polo de Lacoste que revela un tatuaje (dice ‘aprovecha el día’ en tailandés), el hombre de 42 años tiene un rebote en la mano. Pasos. No se trata solo de las frecuentes sonrisas y las referencias autocríticas a su pasado en el sur de Londres, sino de la insistencia en que Pret superará esta crisis.

Pasamos una pantalla plana en la pared que anuncia cuántos clientes han escaneado un código QR en su teléfono para registrarse en un nuevo programa: paga £ 20 al mes por casi ilimitado bebidas calientes gratis. Es el día del lanzamiento de este servicio de suscripción, que Christou espera que lleve a los clientes a las tiendas. «Oh, mira», dijo. “3:00 pm: 16,500. Esto excede nuestro objetivo. Pensamos que haríamos 2000 o 3000 el primer día. «

Dado que un café con leche (el producto más popular de Pret) cuesta £ 2,75, solo tendrá que comprar dos cafés a la semana para recuperar su dinero. ¿No destruirá eso sus ganancias ya muy reducidas, pregunto? “Supongo que siempre existe ese riesgo. Pero tenemos que ir rápido y tenemos que evolucionar e innovar. Y creo que tenemos que correr riesgos ”, dijo. «Si nos sentamos y esperamos a que las cosas cambien, es un riesgo mayor que salir y ser audaces».

El acuerdo del café es solo una serie de iniciativas ‘audaces’ que Christou está considerando, para asegurarse de que Pret no se convierta en una reliquia de la era del viajero, otro nombre como Woolworths o Lyons Corner. Casas: marcas que una vez dominaron las principales calles de Gran Bretaña, solo para ser víctimas de los cambios en la sociedad. Pero si el mostrador de pick’n’mix de Woolies o las camareras de Lyon atraen el cariño casi universal de los consumidores que las recuerdan, la gente tiene una visión más ambivalente de los macarrones con col rizada y cauli Pret vegana, o de la baguette con pollo césar y tocino.

Un sándwich de huevo Pret a Manger
“Durante los últimos 10 o 15 años, muchas personas han pasado su tiempo comiendo en sus escritorios. El enfoque de comida para llevar dominó «

En este momento, el problema de Pret es que se ha convertido en un icono de una forma de trabajar y de vivir, que muchos no aprecian volver. Andy Pratt, profesor de economía cultural en la City, Universidad de Londres, me dice que no le sorprende que Pret se haya convertido en un látigo útil para aquellos que dudan de la voluntad del gobierno de llevar a la gente de regreso a las oficinas del gobierno. centro de la ciudad. (Como Marina Hyde escrito en el guardián: «Salga de casa. Olvídese del NHS. Save Pret.») «En los últimos 10 o 15 años», dice Pratt, «muchas personas han pasado el tiempo comiendo en sus escritorios. Ha habido una escalada de trabajo, y ha dominado el enfoque de “agarrar y listo”. También ha habido un gran crecimiento en el número de autónomos que necesitan un lugar para trabajar. Pret se ha convertido en el modelo para todos estos cambios en la sociedad. admite amorosa envoltura de aguacate Veggie Pret, un proyecto piloto que se ha extendido a 10 sucursales en Londres y Manchester.

Hablando con los clientes en el centro de Londres a principios de este mes, está claro que si bien el canal tiene muchos fanáticos, hay otros que tienden a comprar su almuerzo en Pret por costumbre más que cualquier otro. cosa. «He estado yendo a Pret durante tanto tiempo que ha sido parte de mi tradición personal», dice Dean Stokes, de 56 años, administrador senior de la Universidad de Londres, sosteniendo un café con leche de soja. “Vengo desde principios de la década de 2000. No sé por qué, pero en ese momento era Starbucks, que era alto, descarado y estadounidense. Y los sándwiches de Pret eran claramente más bonitos y un poco más saludables. «

Stokes está de regreso en la oficina tres días a la semana, una elección que tomó, en lugar de algo impuesto por su empleador. Está de acuerdo en que si bien la mayoría de los trabajadores siguen este modelo, muchas empresas del centro de la ciudad, como Pret, sufrirán. “Veo que es una mejor forma de vivir: ven a la oficina dos o tres días a la semana. Mi cabeza dice que cerrar muchas tiendas de sándwiches quizás no sea algo terrible; Acepto la necesidad de un cambio. Pero mi corazón dice que sería una gran lástima. Realmente me gustan los centros de las ciudades: son vibrantes y vibrantes, y es bueno ser parte de ellos. «

Otros clientes se encogen de hombros cuando les pregunto si están molestos por los problemas de Pret. Alex Cawthron, de 26 años, está en su primer día en un nuevo trabajo con una organización benéfica. Ella admite tímidamente que solo vino a Pret (compró una elegante baguette de queso cheddar y un capuchino de leche de avena) porque dejó su máscara en su escritorio. “Y sé que Pret te deja entrar sin máscara”, dice, y explica que el personal tiende a no preguntarte si tienes la intención de sentarte y comer (cuando no es necesario. usar una máscara) o si la lleva (cuando debe). “No es el mejor café. Normalmente, me gustaría ir a un café independiente y tomarme un buen café y un buen bocadillo, aunque sea un poco más caro. Pero mis opciones son limitadas aquí. «

Pano Christou, CEO de Pret A Manger, fotografiado en septiembre de 2020 en una tienda de Londres
Christou firmó con Deliveroo el año pasado de forma experimental; Una vez que ocurrió el bloqueo, agregó Pret a las plataformas Just Eat y Uber Eats. Fotografía: David Yeo / The Guardian

Esto, por supuesto, es parte de la estrategia de Pret: enyesar ciertos lugares de alto tráfico con muchas sucursales. King’s Cross en Londres tiene ocho préstamos en un radio de 500 m de la estación. Hay más préstamos en The Strand en Londres (cuatro) que en todo Gales (tres). Fuera de Londres, la mayoría de los préstamos de día de pago tienden a ubicarse en centros de transporte, centros comerciales o distritos de oficinas, exactamente las áreas donde ha disminuido la afluencia de público. El mantra de la compañía, según Christou, era seguir los rascacielos. “Ahora tenemos que seguir a la gente”, dijo.

¿Pero dónde está la gente? Oliver McGuirk, de 31 años, un editor de video que ahora está de regreso en la oficina tres días a la semana, se sienta afuera de un Pret cerca de Oxford Circus, comiendo una ensalada de pollo y un limón y au jengibre. “Son demasiado caras”, dice. «Pero al menos su comida es fresca y sabe bien». Dice que albergará una sucursal más cerca de su casa. “Pensé que deberían hacer estos pequeños camiones de café. En Greenwich, alguien convirtió una vieja cabina telefónica roja en un quiosco de venta de café. ¿Por qué no hacen esto? «

¿Porque no? Algunos han sugerido que Pret compre furgonetas de helados y se traslade a zonas residenciales que ofrezcan sarnies a la hora del almuerzo. «Por ahora: no», dice Christou cuando le pregunto si intentaría esto. «Pero nunca digas nunca».

Sin embargo, desea asegurarse de que si la gente no va a Pret, Pret pueda acudir a ellos. Se prevén más sucursales en los suburbios. «Es difícil en este momento, pero es una gran oportunidad al mismo tiempo», dice Christou, quien asumió el cargo de director general en septiembre del año pasado, después de dirigir su negocio en el Reino Unido (el canal también tiene sucursales en otros países, incluidos Estados Unidos y Francia), así como COO. “Siempre supe que sería bastante difícil impulsar el cambio a través de una empresa, pero [Covid] realmente me dio la licencia para romper el libro de reglas.

La primera regla que rompió es que Pret no debería tratar con empresas de entrega de terceros. Anteriormente, la compañía creía que era demasiado arriesgado poner su marca, que depende en gran medida de una fuerza laboral que sonríe enérgicamente, en manos de mensajeros en motocicleta potencialmente irritables. Se inscribió con Deliveroo el año pasado de forma experimental; Una vez que ocurrió el bloqueo, agregó Pret a la Plataformas Just Eat y Uber Eats.

“Hemos visto un crecimiento diez veces mayor desde antes de Covid”, dice Christou sobre la entrega a domicilio. “Tal como está, eso es alrededor del 5-6% de las ventas totales. Solía ​​ser 0,2%, tal vez 0,4%. «

Ese es un nivel de crecimiento impresionante, pero a la larga, pocas personas seguramente querrán pagar la tarifa habitual de £ 1.99 para recibir un sándwich de jamón y queso de £ 2.69. Christou señala que el 80% de las entregas a domicilio se realizan por la noche, dejando solo el 20% para el desayuno y el almuerzo, el principal mercado de Pret. “Por eso estamos desarrollando un menú para la cena. Vemos esto como una oportunidad. Abrió una cocina llamada «oscura» en el norte de Londres, preparando comida solo para entrega.

Pret ha probado una cena antes, y fue un fracaso. Hace cinco años, una sucursal ofreció menú para sentarse incluyendo fondue coreana de cerdo desmenuzado después de las 6 pm, carta de vinos, iluminación tenue y jazz. “No ha sido un gran éxito”, admite alegremente Christou. Pero no fue la comida, fue el lugar el culpable, dijo. “Seamos honestos, nadie va a cenar en una tienda Pret. Así que creo que solo sería una propuesta de cena a domicilio en línea. No me dice qué habrá en el menú de la noche, solo que estará caliente (el plato más vendido en Deliveroo en este momento es macarrones con queso) y «crujiente».

Mientras tanto, llegar a clientes fuera del centro de Londres es un asunto urgente. La mayoría de los trabajadores de oficina se mantienen alejados de la capital, según datos del Departamento de Transporte, que muestran que en la primera semana de septiembre, el número de pasajeros en el metro de Londres era de alrededor de un tercio. de su nivel de prebloqueo. Christou señala que las sucursales en las zonas más residenciales de la ciudad lo están haciendo relativamente bien: las ventas están en un 70% y mejorando.

La profesora Laura Vaughan de la Escuela de Arquitectura Bartlett de UCL se especializa en historia de la calle y me dice que cree que Pret y otras cadenas de sándwiches podrían tener el mismo éxito en los suburbios. «Cuanta más gente trabaje desde casa, y sospecho que muchos de nosotros terminaremos haciéndolo unos días a la semana, más necesitarás un lugar fuera de casa, aunque no sea para las temidas palmaditas». . en una computadora portátil. Puede ser para reuniones: necesitas un lugar neutral que no sea tu casa o tu cafetería local, donde podrías encontrarte con amigos u otros familiares de la escuela. El canal anónimo tiene una ventaja en este sentido. «

Christou sabe, sin embargo, que tiene una tarea abrumadora para convencer a la gente de que Pret no es solo para oficinistas adinerados. “A veces la gente piensa que es un poco caro, es un poco elegante”, admite. Esta reputación no es solo por la quinua roja en el tazón de salmón y pepinillos; No le ayudó su perfil centrado en Londres y las fotografías que mostraban una serie de ministros de alto rango, incluidos Rishi Sunak y Michael Gove, en la foto dejando a Pret con su almuerzo en julio, en lo que pareció ser un intento coordinado de señalar que la gente debería regresar a sus oficinas. Christou se ríe cuando lo menciono, pero luego dice: «Mira, quiero ampliar su atractivo».

Un café Pret a Manger
Las sucursales en las zonas más residenciales de Londres lo están haciendo relativamente bien: las ventas están hasta un 70% y mejorando

Cuando solicitó un trabajo en Pret hace más de 20 años, no lo consiguió. “Cuando era niño no tenía un paladar grande”, dice. «Yo era muy, muy quisquilloso, no comía mis verduras». Su padre, mitad italiano, mitad grecochipriota nacido en Londres, era conductor de minicab. Su madre, grecochipriota, era asesora financiera de la Woolwich Building Society. Cuando dejó la escuela para jugar al billar (dice que la mayoría de sus amigos querían emular a Jimmy White, que fue a su escuela de Tooting, Ernest Bevin College), «fue al fish and chips local».

Su madre esperaba ser la primera de la familia en asistir a la universidad, pero abandonó la escuela a los 17 años, después de enamorarse de su trabajo a tiempo parcial en la sucursal de McDonald’s en Wandsworth. “Mi madre estaba muy molesta en ese momento. Me encantó la hospitalidad, la interacción con la gente. Cada día es un día diferente. Dice que sus cinco años en el negocio estaban muy lejos de la etiqueta McJob que la empresa de comida rápida dibujó en la década de 1990. «No importaba de dónde vienes, cómo te veías, si trabajabas lo suficiente, ellos te dieron esa oportunidad ”, dice sobre el cambio de la hamburguesa flipper a la gerencia.

Se convirtió en supervisor en McDonald’s, luego solicitó un puesto de asistente de gerente de tienda en Pret justo antes de que la cadena de comida rápida estadounidense tomara brevemente una participación del 33% en la cadena de sándwiches. (Pret ahora es propiedad de una empresa de inversión privada con sede en Luxemburgo, JAB, que también es propietaria de Krispy Kreme y de algunas de las principales cadenas de sándwiches estadounidenses). No solo tiene problemas con los ingredientes de Pret (Christou dice que le gusta todo en el menú ahora excepto el kimchi), pero el formato. “Hace veinte años solías ir a algún lado, pagar por algo y luego conseguir tu comida. Creo que tener esta variedad de alimentos en los refrigeradores frente a ti fue un poco intimidante. No fue hasta el segundo intento que encontró trabajo en otra tienda, a la edad de 22 años. Ha permanecido en la empresa desde entonces, avanzando lentamente.

La compañía fue fundada por dos amigos de la escuela pública en 1986, Sinclair Beecham y Julian Metcalfe, quienes vendieron la última parte de su participación en 2018, cuando JAB la compró por 1.500 millones de libras. Antes de Christou, lo dirigía Clive Schlee, un graduado de Oxford que parecía cortés y patricio cuando visitaba las tiendas. Christou es una figura más accesible con sus jeans ajustados y su tatuaje: «Claramente soy de un entorno muy diferente, y probablemente soy un CEO no tradicional».

Ha venido a la oficina desde su casa en Coulsdon, cerca de Croydon, todos los días desde mayo. “Me sentí culpable por sentarme en casa cuando mi personal entraba, en autobuses, trenes, tiendas”. Su entusiasmo por Tigger me sorprende, dados los pocos meses que acaba de pasar. “Cuando reestructura una empresa, es muy difícil. Pero cuando completamos la reestructuración a fines de agosto, fue un verdadero alivio poder comenzar a avanzar. Solo cuando lo presiono sobre la escala de la pérdida de empleos, dice: “Fue algo horrible por lo que pasar. Sí, realmente lo fue.

Pero Pret es donde ha pasado la mayor parte de su vida laboral; fue allí donde conoció a su esposa, Vanessa, una colega que había regresado del taller; ahí es donde espera supervisar la apertura de restaurantes y revelar nuevos platos. Christou cree que el negocio puede prosperar fuera de su denso núcleo de rascacielos, atrayendo a personas como él. “Estoy mirando mis antecedentes y de dónde soy. Y quiero niños con antecedentes similares, 16, 17, sin decir ‘Voy a ir a McDonald’s a comprar una Big Mac’, pero ‘en realidad puedo tener una gran, saludable y de alta calidad , desayuno nutritivo de Pret. «Aquí es donde me gustaría vernos evolucionar con el tiempo».

Mostrándome, menciona que el brillante Pret HQ está a la venta. La vaca de fibra de vidrio se pone a pastar, se saca de servicio la cabina telefónica. ¿Te mudarás cerca, le pregunto? «No lo sé. Incluso podríamos irnos de Londres», dijo. El consumidor puede no estar muerto. Pero la oficina central en Londres, tal como la conocemos, podría ser.

Hold the Porridge: Pret Bestsellers, antes y después del bloqueo

Croissant listo para comer

Los más populares, desde el café hasta los croissants, muestran que el desayuno ha sido superado por el almuerzo.

Prebloqueo
1
café
2 Agua sin gas 500 ml
3 Té de desayuno
4 Croissant de mantequilla francesa
5 plátano
6 Gachas de avena

Después de bloquear
1
café
2 Agua sin gas 500 ml
3 Baguette con atún, mayonesa y pepino
4 Baguette César De Pollo Y Tocino
5 Pan con chocolate
6 Croissant de mantequilla francesa

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