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Explosiones del pasado: cómo los estanques de la Edad de Hielo vuelven a la vida | Medio ambiente

micologista Will Watson está buscando la sanguijuela chupasangre más grande de Gran Bretaña en un estanque de 14.000 años en Herefordshire. La sanguijuela medicinal esquiva (Hirudo medicalis), crece hasta 8 pulgadas de largo y solo se ha registrado oficialmente tres veces en el condado en las últimas dos décadas. En el estanque de la edad de hielo de la Reserva Natural Nacional del Parque Mocas, se encontró por última vez en 2000.

Watson sacude su red en el agua. La mayoría de las criaturas evitan tales perturbaciones, pero esta sanguijuela, la única en Gran Bretaña que chupa sangre humana, se siente atraída por las vibraciones porque sugieren los movimientos de grandes mamíferos pisando fuerte alrededor del borde del estanque, lo que podría informar una comida potencial.





Sanguijuela medicinal



La escurridiza sanguijuela medicinal mide hasta 8 pulgadas de largo y es la sanguijuela chupa sangre más grande de Gran Bretaña. Fotografía: Simon Williams

Desafortunadamente, esta vez no se engaña a la sanguijuela, pero sí encontramos varios escarabajos acuáticos, descendientes de criaturas vivientes cuando se formó lo que se conoce como el estanque Lawn Pool. Hace miles de años, estos insectos habrían compartido agua con mamuts lanudos, uros y alces que vinieron a beber, revolcarse y mordisquear los nuevos brotes. También se cree que los castores ayudaron a mantener el estanque abierto talando árboles hasta hace unos 500 años.

Ahora que la megafauna se ha ido y los agricultores ya no podan los árboles a su alrededor, el estanque, como muchos en Gran Bretaña, está cubierto de maleza. Aproximadamente el 80% está sombreado por sauces y arbustos, lo que reduce la biodiversidad general, ya que la mayoría de las especies de estanques aman la luz.

Hay alrededor de 1.500 estanques glaciares en Herefordshire. Con £ 252,000 del National Lottery Heritage Fund, se pone en marcha un proyecto para cortar la vegetación que los esconde y dar a conocer la biodiversidad de estos ricos restos. El proyecto está gestionado por tres organizaciones: Herefordshire Wildlife Trust, Herefordshire Amphibian and Reptile Team y Herefordshire y Worcestershire Earth Heritage Trust.

“Si abandona un estanque, naturalmente, en la mayoría de los casos, se hundirá y se convertirá en un pantano o bosque”, dice Dave Hutton, Gerente de Proyecto de Estanques de la Edad de Hielo de Herefordshire. Fauna silvestre Confiar. “Sin estos procesos naturales, como los uros y los grandes mamíferos que se mueven y los mantienen abiertos, los estanques y su vida silvestre tienden a desaparecer. Actuamos como castores y otros grandes herbívoros y los mantenemos abiertos. »

Mapa que muestra la ubicación de la piscina de césped

En 2003, Watson estaba investigando los estanques de Herefordshire cuando hizo algo extraordinario: de 260 estanques, casi la mitad albergaba el increíble tritón crestado. Esta es posiblemente la tasa más alta de ocurrencia de la especie en Gran Bretaña y hubo un tema: los estanques más ricos biológicamente eran todos de origen glaciar. A nivel nacional, el 1% de los estanques se crearon durante la Edad de Hielo, pero en este bolsillo del noroeste de Herefordshire la cifra se eleva al 25%.





Will Watson pesca para escarabajos acuáticos



Will Watson pesca escarabajos acuáticos en la piscina de césped. Fotografía: Giles King-Salter

De hecho, hace 25.000 años, un grueso lóbulo de hielo vino de las montañas de Gales y alcanzó lo que hoy es la A49, entre Hereford y Leominster. Unos miles de años más tarde, cuando la masa congelada se retiró, arrojó una morrena y bloques de hielo en el noroeste de Herefordshire, esculpiendo un paisaje montañoso único salpicado de huecos, que luego se llenó de ‘agua.

Un número indeterminado de estanques, a veces denominados estanques Kettle Hole, ya han desaparecido y muchos han sido arrasados ​​por los agricultores para ampliar las tierras de cultivo.

La piscina de césped, que se encuentra en un terreno privado propiedad de la familia Chester-Master, parece un estanque ordinario para el ojo inexperto. Tiene un borde herboso, agua abierta (que a veces desaparece en años secos), un pantano y algo de bosque. Pero cuando Watson vacía el contenido de su red, queda claro que este cuerpo de agua está lleno de extrañas criaturas. El año pasado, los investigadores contaron 53 especies de invertebrados acuáticos en una sola sesión (un estanque promedio produciría alrededor de 20), incluidas 32 especies de escarabajos acuáticos.





Buceo escarabajo Graphoderus cinereus



Cerca de
Graphoderus cinereus escarabajo de buceo. Fotografía: Will Watson / naturepl.com

Uno de los hallazgos más emocionantes fue un escarabajo buceador de 14-15 mm de largo (Graphoderus cinereus), que solo se ha encontrado en un puñado de otros sitios en el sureste de Inglaterra. Otro era un escarabajo carroñero (Helochares obscurus), que en Hereford solo se ha observado en estanques de la Edad de Hielo. Watson dice: “Dentro de estos estanques hay especies glaciares que se han quedado allí pero que no están realmente adaptadas al clima actual. Hay conjuntos de escarabajos que se parecen más a los escarabajos de hace 15.000 años. »

La piscina de césped también alberga una planta carnívora llamada bladderwort que devora pulgas de agua y otros invertebrados, el único que se encuentra en Herefordshire, y una rara planta acuática llamada pipeta tubular. Los playeros verdes, las garcetas pequeñas y los chorlitos anillados son solo algunas de las especies de aves que se alimentan en los bordes del estanque.

Debido a que estos estanques son tan antiguos, muchas especies han podido colonizarlos. “Es un continuo que se remonta a la última edad de hielo”, dice Hutton. “Lo que tenemos en estos estanques es la continuidad del hábitat: hay una conexión directa con el pasado que ha llevado a esta diversidad del terreno circundante que se ha visto mucho más afectado por las actividades del estanque. ‘hombre.»

Los estanques de la Edad de Hielo tienden a formarse en grupos. En algunas partes de Herefordshire hay un estanque en cada campo. Esto permite que las especies se muevan más fácilmente entre ellas, lo que significa que las poblaciones son más resistentes al cambio climático local. Algunos estanques son grandes y profundos, mientras que los más pequeños se secan cada verano. Las diferencias locales significan que cada hábitat alberga especies ligeramente diferentes, lo que aumenta la biodiversidad general.





The Lawn Pool el año pasado



Se encontraron más de 50 especies de invertebrados acuáticos en la piscina de césped en una sola sesión. Fotografía: Will Watson

Los estanques de la Edad de Hielo suelen tener forma de platillo (a diferencia de los estanques artificiales, que suelen tener paredes empinadas) y las zonas cálidas, soleadas y poco profundas son las más importantes para la vida silvestre, hogar de la mayoría de plantas y plantas. invertebrados acuáticos. Los ecologistas pretenden eliminar alrededor de un tercio de la sombra total de cada estanque. “Esta es una gran oportunidad porque los estanques no se han gestionado en el pasado y hay mucho que ganar”, dice Watson.

El enfoque ha demostrado ser exitoso: en un estanque de la Edad de Hielo en Mere Pool, cerca de Blakemere, se talaron 18 árboles en 2013, lo que resultó en un aumento del 30% en las especies de plantas acuáticas y una duplicación de las poblaciones de invertebrados.

La escorrentía agrícola también es un gran problema y, a menudo, hace que una fina capa de lenteja de agua cubra la superficie de los estanques, bloqueando la luz solar. El proyecto utiliza Agencia ambiental Lidar (detección de luz y telemetría) para observar los contornos del terreno, lo que ayudará a identificar la forma de las cuencas hidrográficas y la fuente de contaminación potencial.

Al saber qué granjas pueden contaminar estanques específicos, los conservacionistas pueden priorizar la integración de estos agricultores en programas agroambientales, lo que los impulsa a crecer de una manera más respetuosa con el medio ambiente.

La gran mayoría de estanques del Reino Unido carecen de protección. Esto es importante porque los hábitats que no están adecuadamente protegidos se deterioran. Watson quiere que los estanques de la era del hielo se incluyan en la lista de hábitats prioritarios como parte del programa de administración de la campaña para que se pueda invertir dinero en su conservación y gestión.

El Parque Moccas es un sitio de especial interés científico pero, a diferencia de sus viejos robles, el estanque no es un hábitat notificado en esta área. “En las décadas de 1980 y 1990, los bosques y los prados estaban mejor protegidos, pero los estanques no. Queremos cambiar eso ”, dice Watson.

Estos estanques también son valiosas cápsulas de tiempo geológico, que brindan información sobre cómo Herefordshire ha cambiado durante miles de años. El polen recolectado en muestras de núcleos de sedimentos de estanques profundos muestra que después de que el hielo se retiró hace unos 14.000 años, Herefordshire se calentó rápidamente y se cubrió de abedules y bosques de abedules. enebros. Luego se enfrió nuevamente durante algunos miles de años antes de calentarse aún más, como lo demuestra la abundancia de especies como el roble, el avellano y el olmo.





Reflexiones de sauce en un estanque boscoso del agujero de la caldera.



Reflexiones de sauce en un estanque boscoso del agujero de la caldera. Fotografía: Will Watson

«Los estanques con orificios de caldera son muy buenos porque comienzan bastante profundos, pueden llegar hasta 20 metros de profundidad inicialmente, por lo que hay mucho espacio para que se acumulen los sedimentos», dice el profesor Ian Fairchild , Presidente de Herefordshire y Worcestershire Earth Heritage Trust. «Proporcionan un buen marco para obtener registros que abarquen el período desde el final de los glaciares hasta el día de hoy».

La historia antigua de Herefordshire aún no está bien estudiada y los expertos involucrados en el proyecto de restauración esperan que este sea el comienzo de más investigaciones en el área, incluida la historia de los primeros humanos que probablemente se habrían reunido alrededor. estos viejos puntos de agua.

El equipo creado una exposición en Hereford Museum hasta finales de octubre, mostrando sus hallazgos. “Si hacemos que la gente sea más consciente de estos estanques, es menos probable que alteren los sitios que podrían ser examinados en el futuro… esto tendrá un valor duradero mientras buscamos mejorar el medio ambiente para nuestros descendientes”, dice Fairchild.

Encuentre más cobertura de edad de extinción aquíy seguir a los reporteros sobre biodiversidad Phoebe Weston y Patrick greenfield en Twitter para conocer las últimas noticias y funciones



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