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Leila Hassan Howe: la mujer que ayudó a llevar el poder negro a las calles de Londres | Activismo

OEl lunes 2 de marzo de 1981, Leila Hassan Howe encabezó una marcha de 20.000 personas en las calles de Londres. Fue diseñado, dijo, para «causar la máxima perturbación» y así, durante ocho horas en una jornada laboral, los manifestantes marcharon; cuando detuvieron el tráfico en el puente de Blackfriars, la policía estaba tan enojada que intentaron detenerlo. Mientras continuaban por Fleet Street, entonces sinónimo de los medios británicos, Hassan Howe dijo que «la gente nos estaba tirando cáscaras de plátano». Sin embargo, ni la policía ni el racismo manifiesto dentro de la prensa pudieron detenerlos.

La protesta que Hassan Howe ayudó a organizar, junto con su socio, periodista, activista y editor Darcus howe – ha sido apodado el Día Nacional de Acción Negra. Y era diferente a todo lo que se había visto antes en Gran Bretaña. Hoy se considera un punto de inflexión en la identidad británica negra.

El poeta Linton Kwesi Johnson hablaría más tarde del «sentido de poder» y el optimismo que le dio la marcha, mientras que para el dramaturgo Kwame Kwei-Armah ver el evento por televisión «fue mi primera experiencia de nosotros, como comunidad negra, levántate … Era la Gran Bretaña negra. Editor Eric Huntley, quien, junto con su difunta esposa Jessica, fundó las editoriales Bogle-L’Ouverture, estaba tan conmovido que le dijo a Hassan Howe que «siempre había tenido la intención de regresar a Guyana antes». Pero después del día de acción, se acabó.

Día Nacional de Acción Negra, cerca de Hyde Park, 2 de marzo de 1981.
Día Nacional de Acción Negra, cerca de Hyde Park, 2 de marzo de 1981. Fotografía: Mirrorpix / Getty Images

Hassan Howe ayudó a organizar la marcha en respuesta a la muerte de 13 jóvenes negros que quedaron atrapados en un incendio en una casa en New Cross, al sureste de Londres, seis semanas antes. El incendio comenzó en una fiesta de cumpleaños de Yvonne Ruddock, de 16 años, y ella estaba entre los que murieron esa noche. Mucha gente sospechaba que el incendio fue el resultado de un incendio provocado racista; la región era conocida por su violencia de extrema derecha (hace tres años el club local Moonshot había sido incendiado y el Frente Nacional estaba involucrado). Pero en lugar de investigar seriamente las sospechas de violencia racista, se dice que la policía detuvo a jóvenes negros y trató de hacerlos confesar. Mientras tanto, los medios de comunicación y el gobierno se han mantenido en silencio. «Trece muertos, no se ha dicho nada» fue la canción que gritaron los manifestantes subrayando esta indiferencia por la pérdida de vidas negras. La marcha fue, por tanto, una respuesta a la urgente necesidad de tomar posición y transformar una Gran Bretaña en la que, durante años, la comunidad negra se había sentido atacada.

Hassan Howe dice que se dio cuenta de lo crucial que podría ser el momento durante la primera reunión convocada en Moonshot para discutir la respuesta al incendio. Esperaba que aparecieran 50 personas; llegaron más de 300. “Había mucha ira, la gente decía ‘ya es suficiente’, recuerda. En 1981, había ‘conciencia política, activismo en la comunidad y tuvimos que tomar una posición’. No es de extrañar que solo un mes después se produjera una revuelta a gran escala en Brixton, al sur de Londres, en forma de los levantamientos de 1981.

Black Power, un movimiento de base mundial para restaurar el orgullo de ser negro, había comenzado a movilizarse por el cambio. En el Reino Unido, esto se ha traducido en un movimiento de «autoayuda» para las comunidades negras, con el objetivo de unirlas para luchar contra el racismo y su impacto, mientras se exige justicia estatal. Organizaciones de poder negro como el movimiento de padres negros, el movimiento de jóvenes negros y Carrera Hoy, Collective pasó meses celebrando reuniones y viajando por el país antes de la protesta nacional. “La identidad de los británicos negros se forjó en el poder negro”, dice Hassan Howe.

Nació en Londres en 1948 de una madre inglesa de clase trabajadora y un padre de Zanzíbar (ahora parte de Tanzania) que trabajaba como carnicero halal; sus padres se conocieron antes Empire Windrush incluso atracado. La mayoría de la familia de su madre nunca había conocido a una persona negra antes, y al enterarse de que estaba saliendo con Ramadhan Hassan, la tía de Hassan Howe le preguntó a su madre, Lilian Ivy Watson, «Oh Lily, ¿que hicisteis?» Había llegado a Gran Bretaña como marinero y tenía estrechos vínculos con la comunidad de África Oriental. Aunque a su madre no le gustó, su casa era un ‘refugio para cualquier persona de África Oriental’ que llegaba a Londres y la gente se presentaba ‘en cualquier momento del día o de la noche’, dice Hassan Howe. .

Ramadhan Hassan fue un musulmán piadoso que se aseguró de que su hija creciera en la fe. Cuando tenía 10 años, sus padres se divorciaron y su padre obtuvo la custodia. Decidió llevar a su hija a vivir a Zanzíbar, en parte para educarla sobre el continente. Hassan Howe estaba inicialmente devastada ante la idea de mudarse a África y lloraba ante la idea de ser separada de su madre.

En preparación para el viaje, su padre le dijo: «Todo lo que te han enseñado sobre África y los africanos no es cierto». Viajaron a través de Egipto, tomando un barco por el Nilo, a Sudán y Kenia, viviendo con familias que su padre había mantenido en Londres. En Zanzíbar, una familia árabe adinerada le propuso a Hassan Howe que fuera a vivir con ellos para «criarlo en el Islam», y ella se fue a vivir con los Soud y sus cinco hijos. Fue una vida privilegiada: su padre lo visitó y Hassan Howe fue feliz hasta que la revolución golpeó la isla en 1964.

Zanzíbar se independizó del Imperio Británico en diciembre de 1963 y Hassan Howe recuerda las celebraciones de la salida británica. Pero la familia Soud formaba parte de la élite árabe adinerada que los británicos habían empoderado a expensas del pueblo africano y, cuando el sultán fue derrocado en enero de 1964, se mudaron con familiares por seguridad.

“Un día, dos hombres armados vinieron a la casa y me preguntaron”, dice Hassan Howe. “Todos pensaron que era el final y todos rezamos. La llevaron al Consejo Revolucionario, que se reunió en un estadio de la capital. Una vez allí, recibió un telegrama: era de su madre diciéndole que «tomara el último avión que salía de Zanzíbar». El Ministerio de Relaciones Exteriores se negó a evacuar a Hassan Howe porque era ciudadana de Zanzíbar, pero acordó garantizar su pasaje seguro si su familia podía pagar un vuelo.

Regresó a Londres para vivir con su madre y su padrastro. Pero la Inglaterra a la que regresó en 1964 era diferente a la que dejó. La inmigración masiva dominó la escena política y la hostilidad hacia la población negra fue generalizada. En Plaistow High School, era una de las tres únicas chicas negras. “Fue simplemente horrible. Mi vida era un infierno. Simplemente nos sentaríamos allí y tendrías una diatriba de otros estudiantes contra los inmigrantes y contra la inmigración. Nadie jugaría con nosotros en el patio de recreo. Fue una existencia muy aislada y solitaria.

La casa no era mejor: su padrastro blanco tenía «puntos de vista muy raciales» y los negros no podían ingresar al club de trabajadores de sus padres. “La gente nació en East London, trabajó en East London y murió en East London”, dice. Su tiempo en el extranjero significaba, incluso si quisiera, que «no podía convertirse en una chica del East End mitad blanca, mitad negra, tratando de adaptarse a mucho racismo».

En cambio, la lectura se ha convertido en su salvación. En particular el trabajo de James Baldwin. A los 18, le escribió un telegrama a la autora afroamericana, una «efusión de mí hablando sobre raza y racismo y que su libro[[[[Dispara la próxima vez]me dio esperanza y experiencias con las que podía relacionarme ”. Todavía recuerda vívidamente la respuesta que recibió: «‘Mantén la fe’, firmado ‘Jimmy'». Cuando Baldwin murió, la revista que ella escribió en ese momento, Race Today, realizó un memorial en el Ayuntamiento de Brixton en febrero de 1988, titulado por Maya Angelou.

El Daily Telegraph se convirtió en la improbable clave de su vida como activista, gracias a un anuncio de un trabajo en el Race Relations Institute. En 1971, comenzó a trabajar con el influyente escritor y activista Ambalavaner Sivanandan en la biblioteca. El instituto era, dijo, una «institución académica colonial» en ese momento, pero la biblioteca tenía copias de periódicos de los movimientos de liberación mundial, incluido el American Black Panther, y la información más reciente sobre el racismo. en Gran Bretaña, los activistas británicos del poder negro eran visitantes frecuentes.

En 1971, Hassan Howe se unió al Partido de la Unidad y la Libertad Negra (BUFP) para luchar por la justicia racial y desafiar la idea de que los negros eran “ciudadanos de tercera clase”. Después de unirse, debía vender 100 copias del periódico de la organización. También enseñó matemáticas e inglés a niños, que son parte de la base movimiento extra escolar negro enseñó a los niños negros cuando el estado no lo hizo.

La BUFP se manifestó contra la brutalidad policial, la legislación migratoria y en solidaridad con los movimientos globales. Pero con Sivanandan, Hassan Howe decidió actuar más cerca de casa, para derrocar a la junta directiva del Instituto de Relaciones Raciales, incluidos los hermanos Booker, cuya riqueza provenía de las plantaciones del Caribe, así como de los mecenas que habían sido enriquecidas por las colonias británicas en África. Primero, «empacaron a los miembros» al inscribir a miembros del público de izquierda, por lo que en 1972 tenían suficientes miembros para aprobar una moción en la AGM para destituir a la junta. La adquisición significó que la revista del instituto, Race Today, también podría dar un giro completamente más drástico: la contratación Darcus howe como editor en 1973.

Race Today, número de febrero / marzo de 1982.
Race Today, número de febrero / marzo de 1982. Fotografía: cortesía de Leila Hassan Howe

Hassan Howe conoció a Darcus en 1971 cuando llegó a la biblioteca para investigar. Luego lo vio durante la entrevista editorial, que «por lo general», dice, él solo aceptaría si le ofrecían el trabajo con anticipación. La pareja comenzó una relación en 1977 que duró hasta la muerte de Darcus Howe en 2017, luego se casó en 1989. Juntos, transformaron Race Today en un faro de pensamiento y práctica negros radicales. Comenzó la noche de agosto de 1974. Hassan Howe, Darcus y otros miembros del personal cargaron el equipo del cargador en una camioneta de correos, asistidos por la británica Black Panther Olive Morris. Luego se trasladaron a una okupación en Brixton, donde «pateamos la puerta, cambiamos las cerraduras y entramos».

La medida fue para mostrar cómo la revista estaba ahora en la «primera línea» de Brixton para «registrar y reconocer» las luchas de la clase trabajadora negra. Darcus quería usar la revista para cambiar la forma en que la sociedad veía a los negros “de víctima a protagonista. Que pudiéramos moldear nuestra propia historia, no dependemos de los demás, podríamos hacerlo nosotros mismos ”. La pareja estuvo fuertemente influenciada por el reconocido intelectual CLR James, El tío de Darcus Howe, que vivía encima de las oficinas de Brixton, para usar el poder de una revista para ayudar al floreciente movimiento del poder negro.

La propia Hassan Howe fue editora asociada desde 1973 y asumió el cargo de redactora gerente en 1986. La revista cubría todo, desde política hasta deportes. Fui educado por literatura negra curada por la comunidad y las copias de Race Today fueron una parte esencial de ella. Temas como enfermeras negras en huelga por condiciones salariales; Los trabajadores asiáticos se jubilan de las fábricas de Midlands; y los levantamientos de la juventud negra contra la policía eran urgentes para la comunidad.

La policía fue un tema persistente. Hassan Howe dice que «la forma en que nos miraban en las sociedades coloniales era la misma que observaban aquí, que era con fuerza bruta». En 1981, el tema se volvió crítico cuando la Policía Metropolitana lanzó la Operación Swamp 81; Durante cinco días en abril, detuvieron y registraron a casi 1.000 personas en Brixton. Hassan Howe dice: “Fue increíble: salíamos de nuestra casa y cuando llegabas a Railton Road te paraban. Cualquiera que entre en Brixton. Ancianos, jóvenes, gente como yo. Tácticas como esa le recordaron la Sudáfrica de la era del apartheid, y la tensión se acumuló durante días. Estalló el 11 de abril, después de que una multitud creyera erróneamente que la policía estaba tratando de arrestar a una víctima apuñalada, Michael Bailey. Durante dos días, la policía perdió el control de Brixton cuando los jóvenes se rebelaron contra años de violencia percibida.

Hassan Howe recuerda que la rebelión estuvo bien organizada. Un autobús ha sido secuestrado. La famosa frase de Linton Kwesi Johnson «Quemamos al George, nunca quemamos al dueño», recuerda cómo un pub que prohibía a los negros fue atacado; 279 policías resultaron heridos y Hassan Howe recuerda haber tenido que pasar por encima de cientos de policías alistados de todo el país que yacían en las calles, descansando, antes de prepararse para sofocar la insurgencia. Race Today, por supuesto, estuvo en primera línea, grabando todo.

Hoy en día, Hassan Howe ve muchos paralelismos entre detener y buscar y la reciente Las vidas negras importan protestas. Asistió a una marcha en junio y encontró “el ambiente, la pasión y el deseo de cambio absolutamente fantástico”. Hay una calidez y entusiasmo genuinos en su voz cuando señala que la gente «habla con facilidad sobre el racismo estructural» y dice que demandas como desfinanciar a la policía son «realmente positivos».

En 2019, Hassan Howe coeditó la antología Race Today Aquí para quedarse, aquí para luchar, pero le llamó la atención el poco conocimiento que tenía la generación más joven sobre la historia del activismo negro en Gran Bretaña. «¿Cómo lo sabrían? El movimiento negro contemporáneo no se enseña en las escuelas. Esta historia debería contarse en las escuelas.

“El cambio lo hacen los jóvenes”, dice, pero es “importante para nosotros saber que hubo personas antes que nosotros que tenían experiencia en la lucha contra el sistema. Descubrir «existe esta tradición negra radical que fue muy importante y que hizo un cambio en Gran Bretaña». Si su activismo en esta área es útil hoy, dice, «entonces nuestro trabajo está hecho».

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