El «mercado» no nos salvará del desastre climático. Necesitamos repensar nuestro sistema | Cambio climático

TLos incendios forestales masivos en el oeste de Estados Unidos este año no son desastres puramente naturales. Son en parte productos de la desastre provocado por el hombre del cambio climático – «antinatural» en el sentido de que la responsabilidad última del calentamiento global no reside en la física sino en nuestro sistema económico. Nicholas Stern, ex economista jefe del Banco Mundial, califica al cambio climático como «el mayor y más extenso fallo de mercado de la historia». Lamentablemente, el cambio climático es solo una de las innumerables fallas del mercado que degradan nuestras vidas, incluso si son una gran cantidad.

Si bien esto suena como una frase genérica, «falla del mercado» es en realidad un término técnico. No se refiere a estafas como uso de información privilegiada o fraude corporativo. El fracaso se produce cuando el mercado asigna los recursos de una forma que no garantiza un bienestar óptimo. Naturalmente, prestamos mucha atención a las depredaciones de los magnates codiciosos y las corporaciones, pero muchas de las fallas de mercado más consecuentes provienen de las características innatas de nuestro sistema de mercado actual.

Muchos de nosotros probablemente ya tenemos el presentimiento de que nuestro sistema de mercado actual a menudo falla. Sin embargo, para construir una economía más sostenible, más justa y más próspera, es esencial que comprendamos mejor las brechas que están profundamente arraigadas en el ADN del mercado. Una mayor conciencia reduciría la confianza ciega en el mercado y permitiría a las personas ver el mercado como lo que es: una herramienta. Puede ser una gran herramienta cuando se usa para el trabajo correcto, pero confiar en el mercado para lidiar con algo como el cambio climático es como tratar de clavar clavos con una sierra.

Un defecto inherente importante se refiere a la comunicación. En una versión ideal del mercado, la comunicación indirecta continua entre consumidores y productores conduce a la mejor asignación de los recursos de la sociedad. Los consumidores dan a conocer sus deseos a través de los precios que están dispuestos a pagar y los productores traducen sus costos en los precios que cobran.

Sin embargo, los productores solo informan una gama limitada de costos. Por ejemplo, una compañía petrolera registrará los gastos típicos, como los pagos a sus empleados, y luego establecerá sus precios en consecuencia. Los consumidores recibirán estas señales de precios y decidirán comprar gasolina de esta empresa. Pero los mercados permiten que las empresas eliminen la mayoría de los costos sociales y ambientales de estas señales, difuminando la comunicación con los consumidores. Por ejemplo, el precio de la gasolina no refleja el costo de los incendios forestales exacerbados que estamos soportando debido al calentamiento global adicional causado por la quema de gasolina de esta petrolera. Muchos estudios estiman que el costo real de la gasolina es de dos a cuatro veces más de lo que pagamos en el surtidor.

La comunicación incompleta nos lleva a los consumidores equivocados a comprar productos cargados de costos ocultos. Innumerables bienes y servicios llevan las manchas de daños como la contaminación, la destrucción del hábitat, las inundaciones, el trabajo infantil, las extinciones y las enfermedades. Cuando recargamos combustible en la gasolinera, el precio que nos cobran no nos dice que nuestra compra aumenta las posibilidades de que un incendio forestal queme nuestra comunidad. Tomar decisiones tan parcialmente informadas es como comprar una casa y solo ver la cocina.

Otra característica del mercado que conduce al fracaso es su incapacidad para incentivar a las empresas a producir o proteger bienes públicos, como los departamentos de bomberos o los parques de la ciudad. Más importante aún, el mercado no genera bienes públicos a los que a veces se hace referencia como «servicios de los ecosistemas», como el ciclo de nutrientes, la formación del suelo, la creación de oxígeno y un clima habitable. Muchos de estos servicios esenciales operan en segundo plano; como la plomería y el cableado, pasan desapercibidos y no son reconocidos a menos que se rompan.

Tomemos como ejemplo las inundaciones que ahogaron partes de la costa de Louisiana y Mississippi en 2005 cuando el huracán Katrina azotó la costa del Golfo. Más de 1.800 personas han muerto, comunidades queridas se han desintegrado y el precio se ha disparado a más de $ 100 mil millones. Gran parte de la devastación se produjo porque el desarrollo de petróleo y gas había diezmado las marismas costeras que anteriormente habían domesticado las marejadas ciclónicas. La protección que brindan estos pantanos es un servicio ecosistémico extremadamente valioso, pero ningún empresario está luchando por producir esta protección.

¿Y por qué lo harían? El mercado no da a las empresas privadas una motivación de lucro para producir bienes públicos. Por ejemplo, incluso si una empresa restaurara un pantano, no podría vender este servicio porque no podría evitar que cualquiera que viva en esa costa use esta protección de forma gratuita.

Existen empresas privadas de catering, por supuesto, y algunas están obteniendo beneficios rehabilitando las marismas. Pero las fuerzas del mercado no crearon estos equipos. En un momento, alguien reconoció el valor de las marismas y tomó una decisión consciente para tratar de preservarlas o restaurarlas. Lo más probable es que varias personas hayan tomado esta decisión e instaron a su gobierno a contratar una empresa de catering. En términos más generales, los proyectos ambientales y sociales ocurren cuando un gran número de personas vota por candidatos que apoyan tales esfuerzos. Esta acción colectiva deliberada es la solución global a las fallas del mercado. En lugar de depender pasivamente de la oferta y la demanda para proporcionar todo lo que necesitamos, a veces necesitamos ejercer nuestro juicio.

Ahí tienes, la palabra J: «juicio». Los seguidores de la libre empresa ven la mayoría de los esfuerzos por utilizar nuestro juicio colectivo para dar forma a la economía como una planificación central que estropeará los engranajes del mercado. Pero desterrar los juicios sobre cómo asignar nuestros recursos resultará en un mundo con muchas consolas de videojuegos y zapatos de moda, junto con poca biodiversidad y estabilidad climática y, demasiado pronto, pobreza biológica y El caos climático también paralizará la economía de las cosas, y las consolas de videojuegos y los zapatos también escasearán.

Los ciudadanos que desprecian el juicio deben tener en cuenta que hemos ejercido un cierto juicio colectivo para ayudar a orientar la economía desde que asumió el gobierno. El problema es que no lo ejercitamos lo suficiente. En las últimas décadas, nos hemos desequilibrado y nos hemos inclinado demasiado hacia un mercado sin restricciones, aunque no es la herramienta adecuada para el trabajo.

Piense en su tostadora. Está cargado de costos ocultos que el mercado no comunica y que los consumidores individuales no pueden esperar descubrir. Pero el gobierno (bueno, un buen gobierno que presta atención a la ciencia) tiene la experiencia para evaluar su tostadora. Si nosotros, los ciudadanos, decidimos que queremos luchar contra el cambio climático y la contaminación del aire, el gobierno puede cumplir con nuestras expectativas desarrollando estándares de eficiencia energética para nuestros dispositivos.

De hecho, lo hicieron hace décadas. Según el Consejo Estadounidense para una Economía Energéticamente Eficiente, estas regulaciones hasta ahora han ahorrado más de mil millones de dólares y han reducido las emisiones de gases de efecto invernadero en el equivalente a emisiones anuales de 800 millones de dólares. coches. Y ni siquiera sabemos que los estándares están ahí, apenas la mano dura del gobierno que acecha los sueños febriles de los libre comerciantes.

Así que usemos nuestro juicio para crear una economía que se alinee mejor con nuestros valores. En lugar de entregar nuestra autonomía a los desalmados mecanismos del mercado, podemos elegir libremente crecer más allá de ser meros consumidores y convertirnos en ciudadanos enérgicos.

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