Así es como se ve un ‘NHS abrumado’. No debemos apartar la mirada | Coronavirus

miInglaterra tiene actualmente más de 30.000 pacientes hospitalizados con Covid-19. Es 62% más que en el primer pico en abril. Chris Whitty a escrito en el Sunday Telegraph que el NHS enfrenta «la situación más peligrosa que se recuerde» y que los hospitales podrían verse desbordados en dos semanas. El alcalde de Londres, Sadiq Khan, declaró una emergencia Covid en la capital, advirtiendo que su NHS ya estaba abrumado. Cada nuevo día récord de admisiones gira el tornillo para el personal de primera línea. El problema es que, mientras que el NHS, los ministros del gobierno y los científicos dan la alarma, también hay una renuencia a explicar exactamente lo que eso significa.

Este es un relato de lo que realmente significa que un hospital esté «abrumado». Se obtiene de años de trabajo con médicos de cuidados intensivos y médicos de la audición en todo el país. Mucho de esto ya está sucediendo, pero aún no hemos visto lo peor.

El peligro no es un colapso repentino, sino un deterioro creciente de la atención al paciente y una presión cada vez mayor sobre el personal. En primer lugar, se posponen los cuidados que no son inmediatamente esenciales: operaciones como reemplazos de cadera o rodilla, gammagrafías o chequeos para enfermedades crónicas como diabetes o cardiopatías. Esto significará que algunas personas se enfermarán más en el futuro porque ahora no recibieron atención. A otros les pasarán por alto nuevos cánceres o enfermedades cardíacas durante varios meses. Esto ya está sucediendo.

Luego, a medida que escasean las camas, aumenta la capacidad, especialmente en las unidades de cuidados intensivos. Esto implicó encontrar y convertir espacio, separado de las áreas que no pertenecen a Covid, para pacientes gravemente enfermos, pero también encontrar una manera de dotarlos de personal que ya está agotado. NHS. Los cuidados intensivos son exactamente eso: intensivos. Debe haber una enfermera de cuidados intensivos para uno o dos pacientes. Hay solo un número limitado de enfermeras capacitadas en cuidados intensivos y los pacientes de Covid críticamente enfermos están gravemente enfermos, incluso en comparación con otros pacientes de cuidados intensivos.

A medida que aumenta la capacidad, las enfermeras de cuidados intensivos atribuido más pacientes para tratar. Esto ya está sucediendo. Con una dotación de personal de hasta cuatro pacientes por cada enfermera de la UCI, se contrata personal clínico y de enfermería no especializado para ayudar. En este punto, el personal está agotado de trabajar tantos turnos como sea posible con poco tiempo libre. Es casi inevitable que los cuidados se vean afectados. Se introducen pequeños errores y se pasan por alto las señales de advertencia. La mayoría de los errores, quizás todos, se detectarán y corregirán. Pero algunos pacientes pueden tardar más en recuperarse. Es extremadamente angustiante para el personal clínico que no puede brindar el nivel de atención que desea.

Luego está la cuestión del oxígeno. Los pacientes del hospital Covid necesitan ayuda para respirar. Podría ser una simple mascarilla que proporcione oxígeno suplementario, una mascarilla ajustada que use presión para forzar el oxígeno a los pulmones o tubos que respiren por usted en la unidad de cuidados intensivos. Pero las tuberías de las paredes del hospital que llevan oxígeno a cada cama no fueron diseñadas para que las usen cientos de pacientes al mismo tiempo. Si se viola esta instalación, todo el sistema falla. Este escenario catastrófico, donde el oxígeno deja de ser entregado a los pacientes y muchos mueren, ha ocurrido recientemente en Egipto.

Nunca debería llegar a este punto (los hospitales controlan constantemente sus suministros de oxígeno), pero algunos hospitales en Inglaterra sí. muy estresado por el oxígeno, y esto puede afectar las decisiones sobre la atención.

En cuanto a la logística, los pacientes seguirán llegando sin camas suficientes para acomodarlos, lo que ya está sucediendo en Londres y el Sureste. Las ambulancias tuvieron que cola durante horas fuera de los hospitales, mientras espera que haya una cama disponible. Si bien atienden a los pacientes en la cola del hospital, no pueden recibir nuevos pacientes, por lo que los tiempos de espera para las ambulancias se alargan. Un paramédico de las afueras de Londres me dijo que debido a las colas ahora solo están tratando a la mitad de pacientes por turno de lo habitual.

Cada vez más personal de ambulancias y hospitales enfermo con Covid y agotamiento físico o mental, ejerciendo presión adicional sobre el sistema. Hasta ahora, otros hospitales en Inglaterra han podido aliviar parte de la presión al recibir pacientes de Londres y el sureste, pero a medida que aumentan las admisiones en todo el país, esa opción se reduce. Los pacientes con un ataque cardíaco o un derrame cerebral pueden morir en casa mientras esperan una ambulancia o dentro del vehículo mientras esperan que haya una cama disponible.

El hito final, al que se acerca Londres, es donde la atención al paciente no solo se ve comprometida, sino que no se puede brindar. No será dramático ni público: no verá a los pacientes a los que se les niega la entrada al hospital o los cadáveres en la calle. Esto tomará la forma en que los médicos se verán obligados a tomar decisiones imposibles sobre qué paciente puede beneficiarse mejor de una sola cama adicional en la unidad de cuidados intensivos cuando muchos la necesitan, o cuánto tiempo esperar para que se recupere un paciente muy enfermo. mejora antes de tener la conversación con la familia sobre la retirada del cuidado.

A esto se le llama racionamiento. El NHS hablará de ello como la última advertencia, pero es muy seguro decir exactamente cómo se tomarían estas decisiones. La Asociación Médica Británica ha directrices publicadas, pero mucho queda a discreción de los hospitales y los médicos. Los médicos experimentados que conozco estaban al borde de las lágrimas ante la idea de tomar estas decisiones. Muchos temen ser culpados más tarde.

Presión sobre el NHS empeorará en las próximas semanas. Si tenemos mucha suerte, evitaremos los peores escenarios descritos aquí. Cada uno de nosotros puede contribuir reduciendo nuestro contacto con los demás tanto como sea posible, usando máscaras, abriendo ventanas, manteniendo la distancia.

Pero, a raíz de esta ola, habrán muerto algunas personas que habrían sobrevivido en otro momento. No sabremos exactamente quién o cuántos. Habrá miles de médicos y enfermeras traumatizados, así como familias en duelo. La culpa no es del personal de primera línea, sino de 10 años de financiación insuficiente del NHS, un gobierno que ha retrasado sistemáticamente las acciones contra los consejos científicos y un virus agresivamente infeccioso. De cara al futuro, el NHS debe estar protegido por los gobiernos que se comprometan a invertir en él de manera adecuada, así como en la preparación para una pandemia y la salud pública preventiva, de modo que nunca más nos encontremos en esta situación.

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