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‘Cucharando caca’: cómo cinco torres Eiffel de caca de pepino de mar podrían salvar un arrecife de Queensland | vida marina

“En las primeras horas de la mañana… no estábamos demasiado emocionados para hacer caca”, dice el Dr. Vincent Raulot, ecólogo de arrecifes.

Pero eso es exactamente lo que él y su equipo hicieron para calcular la cantidad de excremento excretado por alrededor de tres millones de pepinos de mar en el arrecife de coral de 20 kilómetros cuadrados de Heron Island, Queensland.

¿La respuesta? Unas 64.000 toneladas métricas por año, un poco más que la masa de las cinco Torres Eiffel.

Vincent, de la Universidad de Newcastle en Nueva Gales del Sur, estudió los ‘animales de las salchichas quemadas’, que en otras partes del mundo se están pescando para su extinción, para comprender mejor el papel vital que desempeñan en la salud de los arrecifes de coral.

«Los pepinos de mar no son un animal carismático», dijo a Guardian Australia. «Inicialmente, la gente no pensaría que estaban haciendo mucho en absoluto, y no ha habido mucha investigación sobre la importancia de estos animales y sus excrementos en nuestros sistemas de arrecifes».

Raulot, con la experta en pepinos de mar Jane Williamson y las expertas en teledetección Karen Joyce y Stephanie Duce, fueron coautores de un estudio reciente sobre la caca de pepino de mar y su papel fundamental en los ecosistemas marinos.

Arrecife de Heron Island, Queensland
Arrecife de Heron Island, Queensland. Los investigadores están estudiando el impacto de la caca de pepino de mar en la Gran Barrera de Coral. Fotografía: Universidad de Newcastle

Investigadores de las universidades James Cook, Macquarie y Newcastle en Australia querían cuantificar su papel como bioturbadores.

Al igual que una lombriz de tierra, succionan el sedimento, se comen los microorganismos que viven en la arena y luego la defecan. Las heces airean la superficie superior de los sedimentos marinos, creando un hábitat seguro para otros organismos como los crustáceos. También libera nutrientes como el nitrógeno, que fertilizan el agua para ayudar al crecimiento de organismos como las algas, que otros animales comen. Y lo más importante, libera carbonato de calcio, que ayuda a que se desarrollen los esqueletos de coral.

“Con el arrecife de coral amenazado por el cambio climático, este calcio es muy importante”, dijo Raoult.

Anteriormente, los investigadores contaban manualmente los pepinos de mar, ya sea desde un bote o haciendo snorkel «en líneas aproximadamente rectas y registrando manualmente cada pepino de mar observado». Esto limitó el tamaño de los estudios.

“Aquí es donde entran los drones”, dijo Raoult. «Utilizando datos de drones y satélites, podemos mapear grandes secciones del arrecife de forma rápida y con gran precisión».

Los investigadores utilizaron drones para mapear y contar pepinos en casi 30.000 metros cuadrados de Herron Island en el sur. Gran Barrera de Coral, y extrapolado que habría 770.000 pepinos de mar en el arrecife exterior y 2,3 m en el interior.

Luego, el estudio se trasladó a los tanques de experimentación, y ahí es donde entran las cucharas.

Dr. Vincent Raoult
Dr. Vincent Raoult: «Puede imaginarse, en las primeras horas de la mañana, que no estábamos demasiado emocionados para hacer caca». Fotografía: Universidad de Newcastle

Durante 24 horas, Raoult y su equipo midieron el volumen de heces producidas por pepinos de mar individuales.

“Cada hora nos sentábamos allí, tomábamos una cuchara y recogíamos las bolitas fecales que producían estos pepinos de mar”, dijo.

Una vez que los investigadores supieron cuánta caca liberaba un pepino de mar en un día, calcularon la bioturbación total en el arrecife. «La bioturbación total de los pepinos de mar en Heron Reef se ha estimado en más de 64.000 toneladas métricas por año», el estudio encontró.

Cuando se le preguntó de dónde provenía la comparación con la Torre Eiffel, Raoult señaló: «Soy francés, así que soy un poco parcial».

En Asia, África Oriental y otros lugares, los pepinos de mar se pescan para el comercio de artículos de lujo, hasta 80 dólares el kilo, lo que ha provocado una caída en su número. Siete especies están en peligro de extinción y nueve están en la categoría vulnerable.

Como resultado, algunos arrecifes en estas áreas ahora están cubiertos de algas verdiazules y los sedimentos se vuelven negros.

“Nuestros arrecifes ya están amenazados por el cambio climático”, dijo Raoult. “Si queremos tener arrecifes más saludables, no podemos simplemente ignorar el hecho de que los pepinos de mar están desapareciendo y centrarnos en el cambio climático, aunque esa es la principal amenaza para los arrecifes de coral. Necesitamos asegurarnos de abordar también otros problemas como la sobrepesca. «

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