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«Sturgeon General»: biólogo del estado de Wisconsin acusado de estafa de caviar | Wisconsin

El biólogo estatal conocido como el «esturión general» de Wisconsin se enfrenta a la cárcel por su presunto papel en un lucrativo crimen organizado que, según los fiscales, vio valiosos huevos de peces etiquetados para la investigación de la fertilidad y canalizados para la producción de caviar.

Ryan Koenigs, biólogo pesquero senior del Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin, mintió a los guardias conservacionistas que investigaban las acusaciones de que muchos empleados suministraron en secreto los huevos a una red de procesadores de caviar, según una denuncia penal presentada esta semana en el condado de Calumet, Wisconsin. Fue suspendido el jueves.

A cambio, un supervisor dijo a los guardias que el personal del departamento recibiría frascos de caviar de esturión, que pueden costar cientos de dólares la onza, y se los comería abiertamente en reuniones con colegas. Otros dijeron a los detectives que su recompensa era la luz de la luna.

Koenigs, el principal biólogo de esturiones del estado desde 2012, fue entrevistado por investigadores en enero de 2020 y negó tener conocimiento de la presunta estafa de esturión.

Insistió en que los trabajadores solo tomaban huevos para la fertilidad u otra investigación científica, según la denuncia, y no podía explicar por qué los huevos frescos se colocaban en hieleras con el nombre de un productor de caviar.

Los fiscales alegan más tarde que después de producir las grabaciones de su teléfono celular, Koenigs admitió haber hablado con el procesador de caviar en llamadas que previamente negó haber tenido lugar. No podía recordar lo que les había dicho, según la demanda, «pero estaba seguro de que no eran huevos de esturión».

Según la demanda, Koenigs dijo a los investigadores que su personal transportaba huevos de cinco a seis esturiones a procesadores no identificados cada año, pero solo después de investigar y en lugar de tirarlos. Dijo que aceptaba de 20 a 30 frascos de caviar de los procesadores cada año y los distribuía a una docena de colegas para su uso personal, según la denuncia.

Sus declaraciones falsas agregaron «cientos» de horas a la investigación, que comenzó en 2017, según la denuncia: «Se podría haber acortado dramáticamente si hubiera dicho la verdad a los investigadores».

El personal del Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin comió abiertamente frascos de caviar de esturión durante las reuniones.
El personal del Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin comió abiertamente frascos de caviar de esturión durante las reuniones. Fotografía: Fabrizio Bensch / Reuters

Ronald Bruch, el director retirado de la oficina de pesca del departamento, dijo que el personal de los guardianes había estado recibiendo caviar de los procesadores durante años y comiéndolo en las reuniones. Dos procesadores dijeron a los investigadores que el personal les daría huevos y uno hizo 65 libras de caviar en 2015.

Koenigs enfrenta hasta nueve meses de prisión y una multa de $ 10,000 si es declarado culpable de un cargo de obstrucción a un guardián de conservación. Nadie más ha sido acusado todavía, pero las autoridades dicen que la investigación continúa.

Los esfuerzos para llegar a Koenigs para obtener comentarios el viernes no tuvieron éxito. Sarah Hoye, portavoz del Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin, envió a The Guardian una breve declaración. «Si bien el departamento no comenta sobre las investigaciones en curso, podemos confirmar que Ryan Koenigs está de licencia administrativa a partir del jueves luego de una investigación interna», escribió.

La noticia del escándalo llega a la revista anual de Wisconsin Temporada de pesca de esturión de 16 días comienza el sábado en el sistema de lagos estatales de Winnebago. En 2020 se compraron más de 12.000 licencias de arponeo, aunque la «cosecha» se limitó a poco más de 2.000.

Los esturiones son peces grandes con huesos, que miden hasta 12 pies de largo, y sus huevos son apreciados para procesar el caviar.

Según la denuncia penal, Koenigs era el coordinador principal de la temporada de arpones del departamento y supervisaba a unos sesenta funcionarios de grabación.

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