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Quirk espacial de Oumuamua es probablemente un fragmento del mundo similar a Plutón, dicen los científicos | Espacio

El primer visitante interestelar conocido de nuestro sistema solar no es un cometa ni un asteroide como primer sospechoso y no se parece en nada a un puro. Un nuevo estudio dice que el objeto misterioso es probablemente un remanente de un mundo con forma de galleta, parecido a Plutón.

Los astrónomos de la Universidad Estatal de Arizona informan que este extraño objeto de 45 metros (148 pies) parece estar hecho de nitrógeno congelado, al igual que la superficie de Plutón y la luna más grande de Neptuno, Tritón.

Les auteurs de l’étude, Alan Jackson et Steven Desch, pensent qu’un impact a renversé un morceau d’une planète glacée recouverte d’azote il y a 500 mètres et a fait tomber la pièce hors de son propre système stellaire, vers el nuestro. Se cree que el remanente rojizo es un fragmento de su yo original, sus capas externas evaporadas por la radiación cósmica y, más recientemente, por el sol.

Se llama Oumuamua, hawaiano para explorador, en honor al Observatorio de Hawái que lo descubrió en 2017.

Visible solo como un punto de luz a millones de millas de distancia, se determinó que había nacido más allá de nuestro sistema solar porque su velocidad y trayectoria sugerían que no giraba alrededor del sol o lo que sea.

El único otro objeto que se ha confirmado que se ha alejado de otro sistema estelar hacia el nuestro es el cometa 21 / Borisov, descubierto en 2019.

Oumuamua parecía un asteroide pero aceleraba como un cometa. A diferencia de un cometa, no tenía una cola visible. La especulación se ha movido de un lado a otro entre el cometa y el asteroide, e incluso se ha sugerido que podría ser un artefacto extraterrestre.

«Todo el mundo está interesado en los extraterrestres, y era inevitable que este primer objeto fuera del sistema solar te hiciera pensar en extraterrestres», dijo Desch. «Pero en la ciencia es importante no sacar conclusiones apresuradas».

Una ilustración de Oumuamua publicada después de su descubrimiento en 2017.
Una ilustración de Oumuamua publicada después de su descubrimiento en 2017. Fotografía: M Kornmesser / AFP / Getty Images

Usando su brillo, tamaño y forma, y ​​siendo propulsados ​​por sustancias que goteaban que no producían una cola visible, Jackson y Desch diseñaron modelos de computadora que les ayudaron a determinar que Oumuamua probablemente era un trozo de hielo nitrogenado gradualmente erosionado.

Ambos artículos fueron publicados por la American Geophysical Union y también presentados en la Conferencia Virtual de este año sobre Ciencias Lunares y Planetarias.

No todos los científicos aceptan la nueva explicación. Avi Loeb, de la Universidad de Harvard, cuestiona los resultados y apoya su hipótesis de que el objeto parece ser más artificial que natural; en otras palabras, algo de una civilización alienígena, tal vez una vela ligera. Su reciente libro Extraterrestrial: The First Sign of Intelligent Life Beyond Earth aborda el tema.

Dado que Oumuamua es diferente de los cometas y asteroides, y algo nunca antes visto, «no podemos asumir que las cosas van como de costumbre, como argumentan muchos científicos», escribió Loeb en un correo electrónico el miércoles. «Si estamos considerando algo que no hemos visto antes, debemos dejar la hipótesis del origen artificial sobre la mesa y recolectar más evidencia sobre objetos de la misma clase».

Cuando Oumuamua estaba en su máxima aproximación a la Tierra, parecía ser seis veces más ancho que su grosor. Estas son las proporciones aproximadas de una rebanada de una galleta Oreo, anotó Desch.

Ahora ha desaparecido, más allá de la órbita de Urano, a más de 2 mil millones de millas de distancia y es demasiado pequeño para ser visto incluso por el Telescopio Espacial Hubble. Como resultado, los astrónomos deberían confiar en las observaciones originales y, con suerte, continuar perfeccionando sus análisis, dijo Jackson.

Para cuando el objeto comience a salir de nuestro sistema solar alrededor de 2040, la relación ancho / espesor habrá caído a 10: 1, según Desch. «Entonces, tal vez Oumuamua era compatible con una galleta cuando la vimos, pero pronto será literalmente tan plana como un panqueque».

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