La gira de verano de los Leones Británicos e Irlandeses se realizará según lo planeado en Sudáfrica | Leones británicos e irlandeses

Los British and Irish Lions han regresado al Plan A y jugarán a puerta cerrada en Sudáfrica este verano después de abandonar planes alternativos para albergar la gira por el Reino Unido.

Después de semanas de especulaciones, el consejo de Leones y sus contrapartes de SA Rugby ahora insisten en que la serie se llevará a cabo en julio y agosto, asumiendo que se toman las precauciones de seguridad necesarias para Covid-19.

Hasta el viernes, la opción preferida era intentar renovar la serie en Gran Bretaña e Irlanda, y los partidos jugados en estadios vacíos en Sudáfrica no se consideraban viables. Sin embargo, la perspectiva creciente de una tercera ola de Covid en Europa y la falta de garantías financieras por parte del gobierno en caso de cancelación tardía forzosa han llevado a que se abandone esta opción.

Para muchos, será un anuncio agridulce sin ninguna posibilidad obvia de que los fanáticos de los Lions puedan rugir con su escuadrón en el hemisferio sur. Hasta 40.000 aficionados que viajaron vieron la última serie del equipo contra los Springboks en 2009, pero el espectro que se avecinaba de que no hubiera gira en absoluto se vio claramente como impensable. El gobierno sudafricano es visto como un apoyo y una fuente bien ubicada ha confirmado que existe «una voluntad compartida» para que la serie se materialice.

Al menos, se espera que las imágenes de televisión sean una publicidad positiva para la industria del turismo en apuros del país. “Valoramos la fe de los Leones y compartimos su deseo de ver una gira segura y exitosa”, dijo Mark Alexander, presidente de SA Rugby. “Hemos estado en contacto regular con nuestro gobierno para hacerla realidad en el contexto de la pandemia y su anticipada progresión en los próximos meses.

“Existen serias implicaciones financieras para SA Rugby, si el evento se lleva a cabo sin la presencia de seguidores, y no podemos ignorar eso en nuestras consideraciones. Pero estamos decididos a que el resultado final proporcione la mejor oportunidad y experiencia para los jugadores, seguidores y nuestros socios comerciales.

Es posible que se realicen uno o dos cambios en la lista de partidos original, que comenzaría con un juego contra los Stormers en Ciudad del Cabo el 3 de julio. Ya se ha debatido la posibilidad de añadir una cuarta prueba al calendario, ya que el partido de preparación contra Japón en Muurrayfield el 26 de junio todavía está escrito en el periódico.

Independientemente de jugar frente a campos vacíos, sin embargo, el presidente de los Leones Británicos e Irlandeses, Jason Leonard, cree que todos los jugadores elegidos para la gira siempre tendrán el honor de competir contra los Springboks. “Todo jugador británico e irlandés sueña con llevar la famosa camiseta roja, y los jugadores del hemisferio sur aspiran a formar parte de una serie de los Lions. Se lo debemos a los jugadores actuales que compiten por un lugar en ambos equipos para asegurarnos de que puedan ser parte de la historia de los Leones. Esperamos enfrentarnos a Sudáfrica en lo que promete ser una serie altamente competitiva contra los campeones mundiales reinantes.

Incluso Leonard admite, sin embargo, que no puede haber certeza absoluta sobre la situación más amplia de Covid en Sudáfrica en julio. Hasta la fecha, ha habido más de 52,000 muertes relacionadas con Covid en el país y la racha de un día de Inglaterra contra Sudáfrica tuvo que ser eliminada en diciembre después de que los miembros del equipo registraron una serie de pruebas de coronavirus positivos. “Reconocemos que todavía hay mucho trabajo por hacer para implementar un plan sólido de contramedidas COVID-19 para garantizar una gira exitosa, segura e ininterrumpida”, dijo Leonard.

Bill Sweeney, director ejecutivo de RFU y miembro de la junta directiva de los Leones, también enfatizó la necesidad de «asegurar que la salud y el bienestar de los jugadores estén absolutamente a un nivel que podamos aceptar» para que la gira continúe suavemente. «Ya vimos la situación con el BCE en el cricket cuando fueron a Sudáfrica y los jugadores a mitad de camino dijeron que no se sentían cómodos con los protocolos y los problemas, sin embargo, estar en su lugar», dijo Sweeney, señalando que la opción de Posponer la gira hasta 2022 también ha estado plagado de trampas. “Existía la preocupación de que no había garantía de que Sudáfrica pudiera albergar en 2022 y también había una gran cantidad de otras giras en marcha. Una de las cosas más difíciles de la vida es cambiar el calendario de rugby. Simplemente se consideró que la opción de aplazamiento era extremadamente difícil de lograr.

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