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Coconut de mer: los isleños se movilizan para salvar la semilla más grande del mundo | Seychelles

«Tl coco de mer es un ícono cultural y botánico de gran prestigio en las Seychelles ”, dice Katy Beaver, especialista en plantas de la isla que ha estudiado la rara palma durante muchos años. Coco de mer, también conocido como coco de mer o coco doble, es endémico de las islas y produce las semillas más grandes y pesadas del mundo, un caso fascinante de gigantismo insular. La sugerente forma de la semilla también le ha valido mucha atención. Envuelta en folclore y leyendas, la palmera crece naturalmente en solo dos de las 115 islas de las Seychelles: Praslin, la segunda isla más grande del país después de Mahé, y la cercana Curieuse. Con solo unos 8000 árboles maduros que existe hoy en día, la planta está en peligro de extinción en la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN).

Jóvenes palmeras coco de mer en la Reserva Natural de Vallee de Mai, un sitio del patrimonio de la Unesco en la isla de Praslin, Seychelles.
Jóvenes palmeras coco de mer en la Reserva Natural de Vallee de Mai, un sitio del patrimonio de la Unesco en la isla de Praslin, Seychelles. Fotografía: Alberto Pizzoli / AFP / Getty

La palma de coco es dioica – tiene plantas masculinas y femeninas separadas que pueden tardar hasta 50 años en alcanzar la madurez sexual, dependiendo de las condiciones ambientales – y su tasa de crecimiento extremadamente lenta ha contribuido a su estado en peligro de extinción. Antes de la pandemia de Covid-19, también había un próspero mercado negro para el caparazón, lo que llevó a la caza furtiva en áreas protegidas. Otras amenazas incluyen incendios forestales, lluvias irregulares debido a la degradación del clima, plagas y enfermedades.

Ahora los conservacionistas han recurrido a los isleños para ayudar a asegurar el futuro de la palmera. Como parte de un programa lanzado el verano pasado, se pidió a los residentes que solicitaran permiso para plantar hasta cinco semillas de coco de mer cada una en su propiedad.

“Al comienzo de la pandemia el año pasado, nuestros trabajadores de campo notaron que las semillas de coco de mer en germinación se estaban retirando con cuidado del suelo fuera del Vallée de Mai, una de las reservas naturales que administramos. Dice el Dr. Frauke Fleischer-Dogley, CEO de la organización sin fines de lucro Seychelles Islands Foundation (SIF), que puso en marcha el programa en colaboración con el Ministerio de Agricultura, Cambio Climático y Medio Ambiente (MACCE).

Una hembra de árbol de coco de mer (Lodoicea maldivica) con varias nueces, en la isla de Praslin.
Una hembra coco de merLodoicea maldivica) con varias nueces, en la isla de Praslin. Fotografía: Hemis / Alamy

Los cazadores furtivos se han reducido, ya que hay formas más fáciles de robar las semillas, y con el turismo en espera, no había demanda de la cáscara de coco, un recuerdo turístico popular debido a su forma. “Parecía ser el trabajo de alguien que solo quería plantar coco de mer”, dice Fleischer-Dogley.

La esperanza es que el nuevo programa brinde a los isleños la oportunidad de cultivar legítimamente plantas de coco de mer y ayude a preservarlas para el futuro. “Tener una planta de coco de mer creciendo en su propiedad les da a los habitantes de Seychelles la propiedad compartida de la especie”, dice.

La almendra carnosa dentro del coco de mer se retira para la venta en el este de Asia, donde se cree que tiene propiedades afrodisíacas.
La almendra carnosa dentro del coco de mer se retira para la venta en el este de Asia, donde se cree que tiene propiedades afrodisíacas. Fotografía: Yasuyoshi Chiba / AFP a través de Getty

Desde 1978, el comercio de cáscara de coco se ha controlado mediante un sistema de permisos. Cualquiera que cultive palmeras en su propiedad o comercialice la nuez debe estar registrado en MACCE. Cada nuez es numerado y rastreado. Incluso las conchas de coco de mer, que se venden a los turistas por entre 5.000 y 6.000 rupias de Seychelles (alrededor de £ 170 a £ 200), vienen con un permiso.

Para la mayoría de los aproximadamente 100.000 habitantes de Seychelles, el coco de mer no es asequible a estos precios. Las nueces de recuerdo tampoco son viables, ya que la almendra carnosa dentro de la cáscara se ha eliminado y procesado por separado para su venta en el este de Asia, donde se cree que es un afrodisíaco.

Fleischer-Dogley dice: «Pensamos que si donamos nueces viables de una manera planificada, el incentivo para robarlas no existe». Se dice que los frutos secos para plantar proceden de la Reserva Natural Vallée de Mai y Fond Ferdinand (también gestionada por SIF), donde se recolectan alrededor de 50 frutos caídos del suelo del bosque cada mes.

Como parte de este programa, SIF pidió a los residentes que presentaran un formulario detallado junto con un pago de 500 rupias de Seychelles para calificar para plantar las semillas en su propiedad. Los candidatos también debían cumplir varios criterios. A medida que la palma crece a una altura de 25 a 35 metros (80 a 115 pies), su propiedad debe tener un área mínima de 10 por 10 metros por semilla. El personal de SIF visitaría cada propiedad para evaluar el tamaño, así como el tipo de suelo, y decidir si el solicitante era elegible para plantar y cuántas semillas se podrían almacenar. También se aseguraron de que el sitio de la plantación no fuera accesible para los cazadores furtivos.

Una foto muestra una valla publicitaria: «Juntos podemos detener la caza furtiva de coco de mer» cerca de un coco de mer en la isla de Praslin. La fruta solo crece de forma silvestre en las islas de Praslin y Curieuse en las Seychelles.
Fotografía: Yasuyoshi Chiba / AFP a través de Getty

«Inicialmente, pensamos que podría haber interés en unas 30 nueces», dice Fleischer-Dogley. Pero la respuesta superó todas las expectativas. Al final del período de solicitud en diciembre, SIF había recibido 104 solicitudes para 422 nueces.

Noventa y cuatro solicitudes procedían de la isla principal de Mahé, siete de Praslin y tres de La Digue. Desde el lanzamiento del programa, SIF ha realizado 60 visitas al sitio. Todos tuvieron éxito, pero en algunos casos hubo que reducir el número de frutos secos debido a la falta de espacio o la mala calidad del suelo. Hasta la fecha, se han plantado 96 nueces en 26 propiedades.

En diciembre, las visitas al sitio y las plantaciones restantes se suspendieron debido a las restricciones de movimiento relacionadas con Covid.

Alix Esparon está plantando una semilla de coco marino en su propiedad en Mahé, con Ronny Rose de la Fundación de las Islas Seychelles, en octubre de 2020.
Alix Esparon está plantando una semilla de coco marino en su propiedad en Mahé, con Ronny Rose de la Fundación de las Islas Seychelles, en octubre de 2020. Fotografía: Julio Agricole / Fundación Islas Seychelles

Como el proceso de germinación toma varios meses, el personal de SIF visitará las semillas sembradas después de seis meses para monitorear su progreso. Fleischer-Dogley afirma: “No solo registramos el número de parcela del catastro [a detailed map of ownership], también anotamos las coordenadas GPS de donde se planta cada semilla. En caso de que una nuez no brote, podemos reponerla si el propietario lo desea. «

La tasa de crecimiento extremadamente lenta de la planta significa que no todos los propietarios con licencia verán madurar un coco de mer durante su vida. Katy Beaver, especialista en plantas, dice: «Este es un proyecto a muy largo plazo».

Lindsay Chong Seng, directora de planta de Seychelles Preservación Action Group agrega: “Este programa ampliará la base de la población de coco de mer, que es útil desde una perspectiva de biodiversidad. Ayudará a mantener el coco de mer como un punto culminante cultural sin destruir su hábitat. A largo plazo, esto podría reducir la presión sobre los últimos bosques de coco de mer silvestre que quedan en Praslin.

Una cáscara de coco en exhibición en una tienda de souvenirs en el Aeropuerto Internacional de Seychelles, Mahé.
Una cáscara de coco en exhibición en una tienda de souvenirs en el Aeropuerto Internacional de Seychelles, Mahé. Fotografía: Yasuyoshi Chiba / AFP a través de Getty

Sigue habiendo desafíos, dice Beaver. “La mayoría de estas palmeras estarán fuera de su hábitat natural, donde la polinización no se realiza con ayuda. Por tanto, la fertilización artificial será necesaria y debe programarse correctamente. «

Por ahora, las Seychelles con semillas de mar de coco plantadas en sus propiedades están encantadas. Heather Adams y su esposo artista Michael Adams recientemente plantaron cinco semillas en su propiedad en Mahé. Heather espera que los cinco germinen. “Estoy segura de que las generaciones venideras las apreciarán”, dijo.

Una escultura de una cáscara de coco frente a una oficina de correos en la isla de Mahe, Seychelles, noviembre de 2019
Una escultura de una concha de coco de mer fuera de una oficina de correos en la isla de Mahe, Seychelles. Fotografía: Yasuyoshi Chiba / AFP a través de Getty

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