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California está al borde de la sequía, de nuevo. ¿Está listo? | California

VSCalifornia está al borde de otra sequía prolongada, pocos años después de que una de las peores sequías en la historia del estado dejara a comunidades rurales pobres sin agua de pozo, desencadenara importantes restricciones de agua en las ciudades, obligara a los agricultores a dejar inactivos sus campos, matara millones de árboles y alimentara devastadores mega-incendios.

Jueves, final no oficial de la temporada de lluvias en California, funcionarios anuncio que la acumulación de nevadas en las montañas de Sierra Nevada y las Cascadas estaba aproximadamente un 40% por debajo de los niveles promedio. El estado no tiene suficiente nieve y lluvia para reponer sus suministros de agua subterránea, alimentar sus ríos y arroyos o llenar reservorios agotados.

El lecho seco del lago Mendocino, un embalse clave en la región, durante la última sequía en 2014.
El lecho seco del lago Mendocino, un embalse clave en la región, durante la última sequía en 2014. Fotografía: Noah Berger / Reuters

«No es solo que predecimos un año seco, es nuestro segundo año extremadamente seco consecutivo», dijo Daniel Swain, climatólogo de la Universidad de California en Los Ángeles y de Nature Conservancy. California, junto con gran parte del oeste de Estados Unidos, está reseca, agregó Swain, y se espera que se prepare para los cortes de agua y las condiciones áridas que podrían provocar incendios forestales más destructivos.

Apenas cuatro años después de la última crisis de sequía en el estado, los expertos y defensores dicen que el estado no está preparado para lo que podrían ser meses o incluso años de sequía por venir. A medida que se acerca el verano, aumentan las batallas entre ciudades, granjas y ambientalistas por la escasez de suministros.

«Simplemente no estamos preparados»

En el Valle de San Joaquín, el corazón agrícola de California, la última sequía nunca ha terminado para algunos. Todavía hay comunidades en el condado rural de Tulare que reciben su agua en camiones, casas con enormes depósitos estacionados al frente. Las reservas de agua subterránea de las que dependen millones de hogares para beber, cocinar y bañarse, en algunos casos, nunca se han recuperado por completo.

Pero en el apogeo de la última gran sequía del estado, que duró de 2012 a 2016, las cosas fueron aún peor. Cuando los pozos residenciales se secaron, «las escuelas secundarias abrieron temprano para que los estudiantes pudieran ducharse antes de la clase», dijo Erick Orellana, un defensor de políticas en la comunidad sin fines de lucro. El agua Centrar. Hogares que tuvieron la suerte de llevar las tuberías de agua a los vecinos cuyos suministros se habían agotado, «para que pudieran tirar del inodoro», dijo. Las comunidades marginadas, latinas e indígenas han sido las más afectadas.

De cara al futuro, «simplemente no estamos preparados para evitar que esto vuelva a suceder», dijo Orellana.

El Departamento de Recursos Hídricos de California ya ha anunciado recortes importantes a los embalses y acueductos que abastecen a granjas y ciudades. La Oficina Federal de Recuperación, que suministra agua a las granjas en el Valle Central del estado, dijo que los clientes agrícolas en el Delta del sur de California, que alimenta el Área de la Bahía de San Francisco, no recibirán agua este año. Y algunas comunidades, incluido el condado de Marin, al norte de la bahía de San Francisco, han pedido a los residentes que reduzcan voluntariamente el uso de agua.

“Pero nuestro sistema de suministro de agua ya está bajo presión”, dijo Nicola Ulibarri, quien estudia gestión del agua en la Universidad de California en Irvine. La enorme industria agrícola del estado, que proporciona una cuarta parte del suministro de alimentos de Estados Unidos, absorbe el 80 por ciento de los recursos hídricos del estado. Gran parte del resto se destina a pueblos y aldeas de la región. California ya extrae tanta agua del delta de la bahía del estado que las especies de peces nativos en peligro de extinción están en declive.

Simplemente no hay suficiente agua para circular, agregó, «y eso me indica que vamos a necesitar que todo el sistema cambie».

El Acueducto de California y los campos agrícolas se ven en el Valle Central. La industria agrícola utiliza la gran mayoría del agua de California.
El Acueducto de California y los campos agrícolas se ven en el Valle Central. La industria agrícola utiliza la gran mayoría del agua de California. Fotografía: Lucy Nicholson / Reuters

Cuando los ríos y embalses se secan, los agricultores recurren a bombear más y más agua del suelo. Durante la última sequía, absorbieron tanta agua que muchos trabajadores agrícolas y otros en el Valle de San Joaquín se vieron privados de ella.

Desde entonces, California ha pasado su primer ley regular el uso de aguas subterráneas. Bajo la nueva legislación, durante los últimos dos años, las comunidades han desarrollado propuestas para conservar reservas. Pero esos planes aún no se han implementado, dijo Ulibarri, y especialmente a raíz de la crisis del coronavirus, que ha vaciado las arcas estatales, los políticos estatales pueden haber fallado, no estar dispuestos o no tener los recursos para financiar los cambios tan necesarios.

E incluso cuando los funcionarios analizan los cambios propuestos, los grandes agricultores han podido presionar por más derechos de agua. “Mientras tanto, no existe un cabildeo real para los hogares que también necesitan agua”, dijo Camille Pannu, quien dirige la Clínica de Justicia del Agua en la Facultad de Derecho de UC Davis. «Y así es como terminamos con desigualdades raciales realmente marcadas en el acceso al agua»

Incendios forestales y cambio climático

Los enfrentamientos políticos sobre dónde deberían asignarse los escasos suministros de agua ya han estallado en todo el estado. Los ecologistas han advertido que podrían demandar al gobierno federal para evitar que redirija el agua del delta a las granjas a expensas del salmón y el fundido en peligro de extinción. Los grupos de presión agrícolas han llevado al gobernador del estado Gavin Newsom, quien enfrenta una campaña de destitución, a proporcionar seguro. Y grupos como el Centro Comunitario del Agua han presionado a los legisladores para que adopten facturas proteger el acceso a las comunidades rurales desatendidas.

Los científicos temen que la sequía pueda provocar incendios aún peores, que ya han alcanzado niveles históricos en California.
Los científicos temen que la sequía pueda provocar incendios aún peores, que ya han alcanzado niveles históricos en California. Fotografía: Eugene García / EPA

Pero a medida que los funcionarios enfrentan decisiones difíciles sobre cómo asignar el agua, los científicos advierten que la sequía también causará incendios más feroces y destructivos en Occidente. Durante la última década, la sequía en California ha contribuido a la muerte de aproximadamente 163 millones de árboles, y la vegetación muerta ha contribuido a alimentar algunos de los incendios más destructivos en la historia del estado en la última década.

La sequía actual, y la anterior, se caracteriza no solo por la escasez de lluvias, sino también por un clima más cálido, dijo Swain de UCLA. No solo las condiciones más secas, sino también las condiciones más cálidas hicieron que el paisaje encendiera llamas más destructivas. “Los incendios extremos e intensos son los signos de exclamación al final de las sequías prolongadas”, dijo.

El año pasado, que vio la peor temporada de incendios forestales registrada en el estado, mató a 31 personas y quemó más de 10,000 edificios. En áreas devastadas por megaincendios recientes, las consecuencias tóxicas de las llamas también contaminado suministro limitado de agua potable.

“Es probable que este año traiga más quemaduras importantes”, dijo Swain. «Realmente no hay señales de alivio en el horizonte».

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